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Le mystère d’une étrange étoile qui a explosé et repéré en 2006 pourrait enfin être résolu. Au moment de sa découverte, la supernova SN 2006gy était la plus brillante que nous ayons jamais vue, et depuis lors, les chercheurs tentent de comprendre pourquoi. Aujourd’hui, ils ont peut-être une solution.

Le mystère d’une étrange étoile serait résolu

« C’était bizarre dès le début parce qu’elle était si extraordinairement brillante et qu’elle rayonnait tellement d’énergie, 100 fois plus qu’une supernova normale », explique Anders Jerkstrand de l’Institut Max Planck d’astrophysique en Allemagne. Puis, lorsqu’une équipe de chercheurs a examiné la lumière de cette supernova un an plus tard, elle est devenue encore plus étrange, certains chercheurs suggérant que l’antimatière pourrait en être responsable.
Cette théorie ne s’est pas imposée, mais le spectre de la lumière de cette explosion n’avait jamais été observé auparavant dans une supernova, ce qui indique la présence d’une substance non identifiée.
En examinant de longues listes de la façon dont différents atomes émettent de la lumière, Jerkstrand et ses collègues ont découvert que l’explosion devait contenir beaucoup de fer – avec une masse au moins trois fois supérieure à celle du Soleil. Les types de supernovas les plus courants ne produisent pas autant de fer, aussi les chercheurs ont effectué une série de simulations pour essayer de faire correspondre l’apparition de SN 2006gy avec des types d’explosions plus rares.

Une supernova de type Ia

Le type de supernova qui produit suffisamment de fer pour correspondre à celle-ci est appelé type Ia, mais celles-ci sont généralement 100 fois plus faibles que SN 2006gy. La meilleure façon que les chercheurs ont trouvée pour rendre une supernova de type Ia 100 fois plus lumineuse est qu’elle se transforme en un nuage de matière lorsqu’elle explose, convertissant l’énergie cinétique de l’explosion en lumière.
Le scénario que Jerkstrand et son équipe ont trouvé et qui s’adaptait le mieux à SN 2006gy commence par une paire d’étoiles en orbite l’une autour de l’autre dans un nuage de gaz partagé. Alors que les deux étoiles se rapprochent en spirale, le gaz est soufflé, créant un nuage autour des étoiles. Lorsqu’elles se sont heurtées, elles ont explosé et le souffle a traversé ce nuage en une explosion de lumière.

Comprendre les supernovas Ia est important

La compréhension de variantes étranges comme celle-ci pourrait nous aider à comprendre d’autres types de supernova, explique Jerkstrand. « Les supernovas de type Ia sont également utilisées pour mesurer l’expansion de l’Univers, donc comprendre comment les supernovas Ia explosent est vraiment important pour des applications cosmologiques », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay