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Des cellules immunitaires modifiées par CRISPR ont été injectées à trois personnes atteintes d’un cancer avancé sans aucun effet secondaire grave – c’est le premier essai de ce type aux États-Unis. Ces résultats encourageants sont les premiers au monde à avoir été publiés et ouvriront la voie à de nombreux autres essais.

Un essai contre le cancer avec CRISPR a été un succès

« C’est une étape importante », déclare Waseem Qasim, de l’Institut de la santé infantile de l’UCL Great Ormond Street au Royaume-Uni, qui y mène un essai similaire.
L’essai américain visait uniquement à évaluer la sécurité. Les trois participants avaient des tumeurs qui n’avaient pas répondu à d’autres traitements, et n’ont reçu qu’une seule dose de cellules génétiquement modifiées.
« Est-ce sûr et faisable », déclare Edward Stadtmauer, membre de l’équipe à l’université de Pennsylvanie. « Je pense que c’est ce que nous avons démontré. »
De nombreux cancers impliquant des cellules sanguines sont désormais traités en retirant les cellules immunitaires des individus, en ajoutant un gène qui lui permet de cibler les cellules cancéreuses et en les remettant dans le corps. Mais ce traitement ne fonctionne pas pour tout le monde, explique M. Stadtmauer. Et chez certains, il fonctionne au début, mais les patients rechutent ensuite.
L’espoir est que l’utilisation de la modification génétique pour supprimer des gènes en plus de l’ajout d’un gène de ciblage rendra cette approche encore plus efficace. Par exemple, les cellules immunitaires ont un interrupteur de sécurité, appelé PD-1, que les autres cellules peuvent actionner pour dire « ne me faites pas de mal ». De nombreux cancers exploitent cette fonction pour éviter les attaques immunitaires.
Dans cet essai, l’équipe a retiré les cellules immunitaires de trois personnes qui avaient des tumeurs avec la même protéine à leur surface. Un virus a été utilisé pour ajouter un gène afin que les cellules immunitaires ciblent cette protéine.
Ensuite, trois gènes, dont le PD-1, ont été supprimés à l’aide de CRISPR. Après six semaines, les cellules ont été remises dans les individus, où elles ont survécu pendant au moins 9 mois.

Deux grands problèmes avec CRISPR

Il y avait deux grands problèmes de sécurité. Tout d’abord, CRISPR peut provoquer des modifications involontaires des génomes qui pourraient rendre les cellules cancéreuses. Supprimer trois gènes signifie par exemple couper chacun d’entre eux en trois endroits du génome, et les mauvaises extrémités peuvent être jointes. Cela s’est produit dans certaines cellules, mais il n’y a eu aucun signe de transformation en cellules cancéreuses.
L’autre inquiétude était que des traces persistantes de la protéine CRISPR utilisée pour l’édition des gènes pourraient déclencher une réaction immunitaire, puisqu’il s’agit d’une protéine bactérienne. Il n’y avait aucun signe de cela.
L’essai ne se poursuivra pas parce que sa technologie d’édition de gènes de 2016 est déjà dépassée, déclare Carl June, également de l’université de Pennsylvanie. En particulier, une nouvelle forme de CRISPR appelée « édition de bases » peut être utilisée pour inactiver des gènes sans couper l’ADN, ce qui devrait réduire encore plus le risque de cancer. « Nous sommes très attirés par cette idée », déclare Carl June.
Il existe également de nombreuses autres façons d’éditer les cellules immunitaires pour les rendre plus efficaces, explique M. Stadtmauer. « Les possibilités sont illimitées si l’on se base sur notre imagination et notre orientation scientifique ».

D’autres techniques existent pour créer des cellules modifiées

En particulier, Stadtmauer veut créer des cellules « prêtes à l’emploi » qui pourraient être données à n’importe quel patient, plutôt que de modifier les propres cellules de chaque patient. Cela permettrait d’accélérer les traitements et de réduire considérablement les coûts.
L’équipe de Qasim a déjà sauvé des vies dans un essai en cours à Great Ormond Street en utilisant des cellules du commerce créées par une ancienne forme de modification génétique appelée TALEN. Mais ces cellules doivent être administrées dans le cadre d’un traitement drastique, suivi d’une greffe de moelle osseuse qui tue les cellules modifiées. Stadtmauer veut créer des cellules qui peuvent survivre indéfiniment dans le corps des gens.

Ajouter un mécanisme d’autodestruction 

Le risque que les cellules modifiées deviennent cancéreuses ou commencent à attaquer les cellules saines serait plus élevé si elles survivaient plus longtemps. Mais il est également possible d’ajouter un mécanisme d’autodestruction déclenché par un médicament spécifique pour les tuer si cela est nécessaire.
Il y a eu un certain nombre d’essais de cellules immunitaires éditées par CRISPR pour le traitement du cancer en Chine, mais aucun résultat n’a encore été publié.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : National Cancer Institute

L'essai CRISPR sur le cancer serait sans dangermartinbiothechnologie
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