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Nos cerveaux pourraient avoir plus en commun avec nos cousins ​​singes qu’on ne le pensait auparavant, ce qui pourrait nous obliger à repenser les idées sur l’évolution de la spécialisation cérébrale chez nos premiers ancêtres humains.

Un modèle asymétrique

Les côtés gauche et droit de notre cerveau ne sont pas symétriques; certaines zones d’un côté sont plus grandes ou plus petites, tandis que d’autres parties dépassent davantage.

On pensait que le modèle de ces différences anatomiques, ou asymétries, était uniquement humain – lorsque nos hémisphères cérébraux se sont spécialisés pour certaines tâches, telles que le traitement du langage avec le côté gauche.

Maintenant, il semble que ce modèle soit venu en premier – avant que les humains n’évoluent. Les comparaisons des schémas cérébraux entre les humains, les chimpanzés, les gorilles et les orangs-outans révèlent que les différences gauche-droite de notre cerveau ne sont pas uniques, mais partagées avec les grands singes.

Un modèle ancestral plus tôt au cours de l’évolution

«Cela suggère que c’est un modèle ancestral qui a été établi bien plus tôt au cours de l’évolution, avant la division des lignées humaines et des grands singes», explique Simon Neubauer à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutionnaire en Allemagne.

Son équipe a analysé les crânes de 95 humains, 45 chimpanzés, 43 gorilles et 43 orangs-outans. La forme du cerveau est imprimée à l’intérieur du crâne pendant la croissance, donc l’équipe a utilisé la tomodensitométrie pour détecter ces détails dans les crânes, puis a créé des modèles numériques de chaque cerveau.

Les caractéristiques anatomiques sur les côtés gauche et droit de chaque modèle cérébral ont ensuite été marquées par des points numériques. Lorsque les hémisphères ont été superposés, des points incompatibles ont révélé à la fois le modèle et l’ampleur de l’asymétrie cérébrale.

Ils partageaient tous un schéma commun mais il était moins prononcé chez les chimpanzés que chez les autres espèces. Cela peut aider à expliquer pourquoi nous n’avons pas réussi à repérer l’histoire évolutive profonde de l’asymétrie cérébrale auparavant. Des études antérieures n’ont comparé que l’asymétrie du cerveau humain aux chimpanzés – qui, aux côtés des bonobos, sont nos parents vivants les plus proches.

Cela a suggéré que notre modèle d’asymétrie était unique, évoluant d’une spécialisation accrue du cerveau après la division des lignées humaines et des chimpanzés il y a plus de 4 millions d’années.

Un modèle partagé

Cela ne peut plus être le cas maintenant que nous savons que les gorilles et les orangs-outans partagent le même schéma. De plus, il n’est plus évident que nos premiers ancêtres humains, dont les fossiles montrent ce modèle asymétrique, ont développé des fonctions spécifiques qui dépendent du côté gauche ou droit du cerveau.

Cependant, bien que nous sachions maintenant que d’autres grands singes montrent en fait une partie de l’asymétrie cérébrale, le style exact de l’asymétrie chez l’homme est toujours unique . «Ce n’est pas le motif lui-même, mais la variation de ce motif», explique Neubauer. Les modèles numériques du cerveau humain présentaient beaucoup plus de variations autour du modèle partagé que les singes, en particulier dans le cervelet.

Cela pourrait refléter une modularisation accrue du cerveau, peut-être pour des fonctions spécifiques telles que la communication symbolique, la perception, l’émotion et la prise de décision.

Le cervelet était plus important dans l’évolution du cerveau humain

«J’applaudis qu’ils aient jeté ce filet comparatif plus largement que les comparaisons homme-chimpanzé habituelles», explique l’anthropologue évolutionniste Robert Barton à l’Université de Durham au Royaume-Uni. « Leur accent mis sur les différences dans le cervelet entre les humains et les autres espèces renforce les preuves croissantes que le cervelet était beaucoup plus important dans l’évolution du cerveau humain qu’on ne l’a généralement reconnu. »

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay