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La fonte des glaces de l’Antarctique pourrait entraîner une hausse du niveau des mers de 58 centimètres d’ici la fin du siècle dans le pire des cas, soit une augmentation trois fois supérieure à celle que le monde a connue au 20e siècle, toutes sources confondues.

La fonte des glaces de l’Antarctique et du Groenland fera monter les mers de 1,5 mètre

Si l’on ajoute à cela d’autres sources d’élévation du niveau des mers à mesure que le monde se réchauffe, notamment la fonte des glaces du Groenland et l’expansion des eaux mondiales, les mers pourraient monter d’environ 1,5 mètre d’ici 2100, selon les chercheurs.

« L’Antarctique est potentiellement le plus grand contributeur à l’élévation du niveau de la mer et 58 centimètres est jusqu’à présent le chiffre le plus élevé que nous ayons », déclare Anders Levermann, de l’Institut de Potsdam pour la recherche sur l’impact climatique en Allemagne, qui a dirigé une équipe internationale chargée de modéliser la future fonte des plateformes de glace.

« Nous savons que le niveau de la mer finira par inonder un certain nombre de villes et de régions côtières qui nous sont chères. Ce sera probablement le cas dans quelques centaines d’années. Ce que nous montrons ici, c’est que cela pourrait arriver plus tôt que nous le pensions », déclare M. Levermann.

Son équipe a combiné 16 modèles de calottes glaciaires – contre trois seulement lors d’un exercice similaire il y a six ans – avec des incertitudes sur la façon dont le monde se réchauffera en réponse aux émissions de CO2, et sur la façon dont les courants océaniques transporteront la chaleur vers l’océan Austral.

Ils ont découvert que si les émissions de CO2 ne sont pas contrôlées et que les températures augmentent de près de 5°Celsius d’ici 2100, l’Antarctique aurait une probabilité de plus de 90 % de provoquer une élévation du niveau de la mer entre 6 et 58 centimètres d’ici la fin du siècle. La médiane était de 17 centimètres.

Des projections qui pourraient être sous-estimées

Cette analyse suppose que la glace de l’Antarctique se retire de manière linéaire, plutôt que de manière à accélérer l’effondrement, comme par exemple la création de falaises de glace instables. En tant que telles, ces projections pourraient être une sous-estimation.

Andy Smith du British Antarctic Survey, qui n’a pas participé à cette recherche, affirme que ces nouvelles projections semblent raisonnables, si on les compare aux résultats précédents. « Si nous arrivons vraiment à 58 centimètres à cause de l’Antarctique, il est très probable que nous arrivions à 1,5 mètre au total », ajoute-t-il.

Selon M. Levermann, cette estimation supérieure est une « augmentation significative » sur les 37 centimètres d’élévation du niveau de la mer qu’il a modélisés en 2014 – un calcul basé sur le scénario de fortes émissions connu sous le nom de RCP8.5.

Interrogé pour savoir si le pire scénario d’un réchauffement de 5°Celsius était irréaliste, comme certains climatologues l’ont récemment soutenu, il a répondu que les récentes tendances des émissions mondiales de CO2 indiquent que c’est encore possible. « Nous sommes loin de pouvoir dire que le RCP8.5 n’aura pas lieu ».

Un signal d’alarme pour arriver à des émissions nulles

Si le monde agit et maintient le réchauffement en dessous de 2°Celsius comme l’exige l’accord de Paris sur le climat, il est très probable que l’élévation du niveau de la mer se situera entre 4 et 37 centimètres. « C’est un nouveau signal d’alarme pour arriver à des émissions nulles », déclare M. Levermann.

Cette recherche a été publiée dans Earth System Dynamics.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay