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Le désert du Sahara abritait autrefois plusieurs espèces de poissons, dont le tilapia et le poisson-chat, qui étaient pêchés par les humains. Des fossiles montrent que ces populations ont diminué à mesure que le changement de climat a asséché les lacs et les marécages qu’elles habitaient, ce qui a pu obliger ces personnes qui comptaient sur elles à modifier leur alimentation.

Le Sahara contenait des lacs

Entre 2003 et 2006, Savino di Lernia, de l’université Sapienza de Rome, et ses collègues ont analysé les fossiles d’un abri sous une roche appelé Takarkori, dans le sud-ouest de la Libye. Jusqu’à il y a environ 5 500 ans, cette grotte de 140 mètres carrés était proche d’un grand étang, ce qui en faisait un lieu idéal pour une ancienne occupation humaine.
Di Lernia et son équipe ont examiné des fossiles qui datent de 10 200 à 4 650 ans, qui étaient bien conservés dans cet abri et les conditions arides de la grotte. « Pendant cette période, le Sahara central était beaucoup plus humide qu’il ne l’est aujourd’hui. C’était un environnement de type savane et il abritait de grands animaux comme des éléphants, des hippopotames et des rhinocéros », dit-il.
Pour cette raison, di Lernia s’attendait à trouver beaucoup d’arêtes de poisson sur ce site. Néanmoins, il dit avoir été surpris du nombre d’os qu’il a trouvés. Dans les fossiles âgés de 10 200 à 8 000 ans, environ 90 % des matières animales appartenaient à des poissons, y compris des poissons-chats et des tilapias. Les marques de découpe sur les os suggèrent que ces os étaient des déchets de la nourriture humaine.

Le nombre d’arêtes de poisson a diminué

Ce nombre a considérablement diminué lorsqu’ils ont analysé des restes d’animaux datant d’il y a entre 5900 et 4650 ans. À cette époque, les arêtes de poisson ne représentaient qu’environ 48 % de ces restes. Une grande partie du reste des os appartenait à toute une série de mammifères tels que des moutons, des chèvres et des bovins.
Ces fossiles suggèrent également que l’environnement saharien a commencé à s’assécher il y a environ 7400 ans. Une proportion croissante des fossiles de tilapia qui se sont formés vers cette époque provenait d’une espèce rustique – le Coptodon zillii – qui peut supporter des conditions plus sèches. Parallèlement, on a constaté une diminution de la proportion d’os provenant d’Oreochromis niloticus, une espèce moins adaptée aux conditions de sécheresse.

Une étude qui nous permet de comprendre comment des gens se sont adaptés

« Il n’y a pas beaucoup de sites comme celui de Takarkori qui montrent la transition dans la façon dont les gens se nourrissaient en cette période de changement dramatique du paysage », déclare David Wright de l’Université d’Oslo en Norvège. « Ce n’est qu’une pièce du puzzle, mais elle est importante pour comprendre comment les gens peuvent s’adapter à des formes extrêmes de changement climatique ».
Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay