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Dans les hautes prairies des plus hautes montagnes de la Terre vit un groupe de loups connus pour leur long museau, leur fourrure laineuse pâle et leurs cris graves. Aujourd’hui, leurs gènes les distinguent également. Une nouvelle étude suggère que ces loups – qui se trouvent dans le Nord de l’Inde, en Chine et au Népal – sont génétiquement distincts des loups gris qui vivent à proximité, grâce à des gènes qui les aident à faire face à la minceur de l’air au-dessus de 4000 mètres.

Une nouvelle espèce

« C’est une étude très intéressante », déclare Ben Sacks, écologiste spécialiste de l’évolution canine à l’université de Californie, à Davis. Elle « fournit les premières preuves irréfutables de la spécificité du loup [de l’Himalaya] ». Cette découverte vient appuyer les revendications précédentes pour qu’il soit reconnu comme une espèce distincte, et elle suggère également que l’aire de répartition de ce loup est deux fois plus grande que ce que l’on pensait.

Les loups de l’Himalaya vivent à des altitudes plus élevées que les autres loups, qui se déplacent dans l’Est de la Chine, en Mongolie et au Kirghizistan, et leurs habitudes sont également différentes. Alors que la plupart des loups se nourrissent principalement de rongeurs, les loups de l’Himalaya ajoutent à ce mélange la gazelle tibétaine à l’occasion. Et les Himalayens hurlent leur propre air, avec des cris d’une durée plus courte et d’une fréquence plus basse.

Aujourd’hui, des échantillons de fèces de loups prélevés sur le plateau tibétain de Chine, du Tadjikistan et du Kirghizstan apportent la preuve génétique qu’il s’agit d’une race différente. Les chercheurs ont extrait de ces échantillons de l’ADN représentant 86 loups de l’Himalaya. L’analyse a montré que les Himalayens sont porteurs de gènes spécialisés qui les aident à surmonter un manque d’oxygène, notamment ceux qui renforcent le cœur et stimulent l’apport d’oxygène par le sang.

Ils ont divergé des autres loups il y a entre 630 000 et 800 000 ans

Les adaptations, que l’équipe rapporte aujourd’hui dans le Journal of Biogeography, ressemblent à celles des Tibétains et de leurs chiens (qui auraient été croisés avec des loups de l’Himalaya), et des yaks domestiqués. La présence répandue de déjections de loups de l’Himalaya suggère également qu’ils ne sont pas limités à l’Himalaya, mais qu’ils parcourent tout le plateau tibétain à des altitudes supérieures à 4000 mètres.

Ensemble, ces résultats suggèrent que ce loup devrait être considéré comme une espèce distincte – ou au moins comme une « unité significative de l’évolution », écrivent les chercheurs. Et ils soutiennent les recherches précédentes suggérant que ces canidés peu étudiés sont la plus ancienne lignée des loups modernes, ayant divergé des autres loups il y a entre 630 000 et 800 000 ans.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay