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Depuis trois ans, l’anthropologue Alan Rogers tente de résoudre un puzzle évolutif. Ses recherches démêlent des millions d’années d’évolution humaine en analysant des brins d’ADN d’anciennes espèces humaines connues sous le nom d’hominidés. Comme de nombreux généticiens évolutionnistes, Rogers compare les génomes des hominidés à la recherche de modèles génétiques tels que les mutations et les gènes partagés. Il met au point des méthodes statistiques qui permettent de déduire l’histoire des populations humaines anciennes.

Le plus ancien événement de métissage connu 

En 2017, Rogers a mené une étude qui a révélé que deux lignées d’humains anciens, les Néandertaliens et les Denisoviens, se sont séparées beaucoup plus tôt qu’on ne le pensait et a proposé un goulot d’étranglement dans la taille des populations. Cette étude a suscité une certaine controverse – les anthropologues Mafessoni et Prüfer ont fait valoir que leur méthode d’analyse de l’ADN donnait des résultats différents. Rogers était d’accord, mais a réalisé qu’aucune des deux méthodes n’expliquaient très bien les données génétiques.
« Nos deux méthodes lors de nos discussions manquaient de quelque chose, mais quoi ? » a demandé Rogers, professeur d’anthropologie à l’Université de l’Utah. Cette nouvelle étude a résolu cette énigme et, ce faisant, elle a documenté le plus ancien événement de métissage connu entre d’anciennes populations humaines – un groupe connu sous le nom de « super-archaics » en Eurasie qui s’est croisé avec un ancêtre néandertalien-dénisovien il y a environ 700 000 ans.
Cet événement s’est produit entre deux populations qui étaient plus éloignées l’une de l’autre que toutes les autres. Les auteurs ont également proposé un calendrier révisé pour la migration humaine hors d’Afrique et en Eurasie. Cette méthode d’analyse de l’ADN ancien offre une nouvelle façon de remonter plus loin dans la lignée humaine que jamais auparavant.
« Nous n’avons jamais connu cet épisode de métissage et nous n’avons jamais été en mesure d’estimer la taille de la population super-archaïque », a déclaré M. Rogers, auteur principal de cette étude. « Nous mettons juste en lumière un intervalle de l’histoire de l’évolution humaine qui était auparavant complètement sombre. »

Un métissage il y a plus de 700 000 ans

Rogers a étudié la façon dont les mutations sont partagées entre les Africains et les Européens modernes, et les anciens Néandertaliens et Denisoviens. Ce modèle de partage impliquait cinq épisodes de métissage, dont une était inconnue auparavant. L’épisode récemment découvert implique un métissage il y a plus de 700 000 ans entre une population « super-archaïque » très éloignée, qui s’est séparée de tous les autres humains il y a environ deux millions d’années, et les ancêtres des Néandertaliens et des Denisoviens.
« Ces découvertes sur le moment où les croisements ont eu lieu dans la lignée humaine nous renseignent sur le temps nécessaire à l’évolution de l’isolement reproductif », a déclaré M. Rogers.
Les auteurs ont utilisé d’autres indices dans les génomes pour estimer le moment où les anciennes populations humaines se sont séparées et la taille effective de leur population. Ils ont estimé que le super-archaïque s’est séparé en sa propre espèce il y a environ deux millions d’années. Cela concorde avec les preuves fossiles humaines en Eurasie qui datent de 1,85 million d’années.

Trois vagues de migration humaine en Eurasie

Les chercheurs ont également proposé qu’il y a eu trois vagues de migration humaine en Eurasie. La première a eu lieu il y a deux millions d’années, lorsque les super-archaïques ont migré en Eurasie et se sont développés en une population importante. Puis, il y a 700 000 ans, les ancêtres des Néandertaliens et des Denisoviens ont migré en Eurasie et se sont rapidement croisés avec les descendants des super-archaïques. Enfin, les humains modernes se sont étendus en Eurasie il y a 50 000 ans, où nous savons qu’ils se sont croisés avec d’autres humains anciens, y compris avec les Néandertaliens.
« J’ai travaillé ces deux dernières années sur cette façon différente d’analyser les données génétiques pour découvrir l’histoire des métissages humaines », a déclaré M. Rogers. « C’est très gratifiant de voir que l’on arrive à une autre façon d’analyser les données et que l’on finit par découvrir des choses que les gens n’ont pas pu voir avec d’autres méthodes ».
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : University of Utah
Crédit photo : Pixabay

Le plus ancien événement de métissage entre les humainsmartinPréhistoire
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