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Alors que la peur de la mémoire – ou la capacité de se souvenir des contextes dans lesquels nous avons eu peur – est importante pour la survie, mais l’incapacité à oublier ces contextes qui ne s’appliquent plus à la réalité, entravent les activités quotidiennes. Récemment, des scientifiques japonais ont découvert qu’un certain médicament opioïde peut aider à masquer la mémoire de la peur sans provoquer d’effets secondaires indésirables. Cela pourrait rendre de nouvelles thérapies possibles pour les troubles anxieux comme les phobies ou le SSPT.

Traiter la mémoire de la peur

Les troubles anxieux tels que les phobies et le SSPT sont des problèmes assez courants dans la société. L’une des principales causes des troubles anxieux est l’incapacité à surmonter la peur de certains contextes lorsqu’ils ne s’appliquent plus. Les tentatives pour faciliter ce processus de surmonter la peur ont donc été au centre des efforts pour traiter les troubles anxieux. Ces efforts ont abouti à la découverte que certains composés opioïdes, appelés agonistes des récepteurs opioïdes delta (DOP), qui aident à masquer la mémoire de la peur. Par conséquent, les agonistes du DOP ont été au centre des explorations cliniques au cours de la dernière décennie.
Au cœur de ces explorations cliniques, des scientifiques de l’Université des sciences de Tokyo et de l’Université de Tsukuba, au Japon, dirigés par le professeur Akiyoshi Saitoh, ont découvert pour la première fois les effets anti-dépression et anxiolytiques des agonistes DOP. Par la suite ils ont exploré le potentiel de ces agonistes pour aider ce processus de masquage de la mémoire de la peur. « Nous avons examiné les effets des agonistes DOP sur la mémoire de l’anxiété et de la peur, qui n’ont pas été suffisamment étudiés jusqu’à présent », explique le professeur Saitoh.

Un test pour valider les effets des agonistes DOP

Le professeur Saitoh et son équipe ont appliqué le «test de conditionnement de la peur» aux souris de leur laboratoire. Le premier jour de leur expérience, ils ont placé les souris dans des chambres de conditionnement et leur ont infligé un choc plantaire à intervalles réguliers. Cela a été conçu pour induire la peur de la chambre chez ces souris, qui associeraient désormais cette chambre à des chocs douloureux.
Le jour 2, les souris ont reçu soit du sérum physiologique (groupe « témoin »), soit du KNT-127, soit de la SNC80 (les deux agonistes du DOP) et ont été relâchées à nouveau dans la chambre de conditionnement. On ne leur a plus donné de chocs. Le jour 3, ils n’ont reçu ni drogue ni solution saline, mais ont été réexposés à la chambre de conditionnement pour tester leur mémoire de la peur. Lorsque les souris ont peur, elles gèlent. Le jour 2, les souris ayant reçu ces deux médicaments ont montré un comportement significativement moins « congelant » le jour 3.
Les scientifiques ont également examiné les effets de ces médicaments sur les activités des enzymes et des voies cérébrales qui sont connues pour induire le masquage de la mémoire de la peur. Ils ont découvert que le KNT-127 augmentait les niveaux de molécules « phosphorylées » (ou activées) d’une enzyme appelée ERK, qui est impliquée dans la capacité de surmonter le conditionnement de la peur dans certaines parties du cerveau.

Le KNT-127 aide à supprimer la mémoire de la peur contextuelle

Pris ensemble, ces résultats suggèrent que bien que le KNT-127 et le SNC80 réduisent la peur conditionnée, seul le KNT-127 aide à supprimer la mémoire de la peur contextuelle. De plus, le KNT-127 joue ce rôle en augmentant les niveaux d’ERK phosphorylés dans certaines parties du cerveau. Ainsi, ces deux médicaments réduisent l’anxiété en cas de peur conditionnée, mais le font via différentes voies dans le cerveau.
Ces observations et inférences sont basées sur des souris en laboratoire, mais elles suggèrent clairement de nouvelles possibilités thérapeutiques pour les humains. Le professeur Saitoh et le Dr Yamada explique: « le test de conditionnement de la peur utilisé dans cette étude est également un modèle de SSPT. Le SSPT est un trouble psychiatrique dans lequel la mémoire de l’anxiété et de la peur une fois ressentie ne peut pas être oubliée et altère provoquant des problèmes comme l’insomnie et le repli sur soi. »

De nouvelles thérapies sûres et efficaces pour le SSPT 

À l’heure actuelle, le médicament largement prescrit pour le SSPT met plusieurs semaines à produire des effets thérapeutiques et n’est pas très efficace. Il n’existe pas non plus de traitements révolutionnaires potentiels pour ces troubles. Notre étude montre que les agonistes de la DOP, lorsqu’ils sont utilisés en combinaison avec une thérapie cognitivo-comportementale, peuvent améliorer l’efficacité des traitements des troubles anxieux. Elle permet d’espérer la réalisation de nouvelles thérapies sûres et efficaces pour le SSPT et d’autres troubles psychiatriques connexes ».
Cette recherche a été publiée dans Neuropharmacology.
Source : Tokyo University of Science
Crédit photo : Pixabay