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L’équipe qui s’occupe de l’atterrisseur InSight de la NASA, qui a atteint la surface martienne en novembre 2018, a publié les données de ses dix premiers mois. Ces nouvelles mesures montrent la complexité de cette planète, de son atmosphère jusqu’aux profondeurs du sous-sol. Voici quelques-unes des découvertes les plus fascinantes de cette mission jusqu’à présent.

1. De gros tremblements de sol

L’objectif principal d’InSight est de mesurer les tremblements de sol, qui peuvent être causés par l’activité sismique souterraine ou par des objets frappant la surface de Mars. Jusqu’à présent, il a détecté 24 tremblements de sol relativement importants, d’une magnitude comprise entre 3 et 4.
Ces mars-séismes se sont produits plus profondément sous le sol que la plupart des tremblements de sol, a déclaré Philippe Lognonné, membre de l’équipe à l’université de Paris. Cela signifie que même s’ils ne sont pas du tout anodins, ils seraient probablement à peine perceptibles si vous vous trouviez à la surface de cette planète.
Deux des séismes se sont produits près d’une zone appelée Cerberus Fossae, où le sol fracturé indique qu’il y a eu une activité volcanique au cours des quelque 10 millions d’années passées. Cette secousse sismique pourrait provenir des restes de ce volcanisme, a déclaré Sue Smrekar du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie, également membre de l’équipe d’InSight.
Mais InSight n’a encore détecté aucun des tremblements de sol vraiment puissants. « Les tremblements de sol les plus importants semblent pour l’instant moins fréquents que ce à quoi nous nous attendions », déclare Bruce Banerdt du JPL, le principal enquêteur de cette mission. La raison de cela n’est pas claire.

2. De petits tremblements de sol

Le reste des 174 tremblements de sol découverts au cours des 10 premiers mois d’InSight étaient relativement peu importants, ce qui rend plus difficile de déterminer exactement où ils se sont produits et ce qui les a causés. Depuis lors, l’atterrisseur a repéré d’autres petits tremblements de sol qui n’ont pas été inclus dans cette publication de données.
« Nous avons maintenant environ 450 séismes dans notre catalogue, et ces séismes sont probablement répartis sur toute la planète et ont des mécanismes différents », a déclaré M. Smrekar. « Pour l’instant, nous avons beaucoup plus de données que de conclusions, et nous essayons toujours de contourner ce que Mars nous dit ».

3. De l’eau

La façon dont les ondes sismiques se propagent dans le sol dépend de sa structure et de son degré d’hydratation. Les tremblements de sol peuvent donc nous renseigner sur la répartition de l’eau sur Mars. Les couches supérieures de la croûte semblent contenir des minéraux contenant de l’eau, a déclaré M. Banerdt.
La croûte est plus sèche que celle de la Terre, mais nettement plus humide que celle de la Lune. Si InSight découvre des tremblements de sol plus importants en profondeur, il devrait nous en dire plus sur les endroits où trouver de l’eau.

4. Des champs magnétiques étrangement forts

Mars n’a pas un champ magnétique constant comme celui de la Terre, bien qu’il l’ait probablement eu il y a des milliards d’années. Cette planète possède plutôt de petites zones de champs magnétiques causés par des roches qui ont maintenu leur magnétisation au cours des millénaires. Nous avons mesuré certains de ces champs à partir de satellites, mais InSight possède le premier magnétomètre jamais placé sur la surface martienne.
« Nous constatons de manière inattendue qu’il y a un champ constant qui est environ 10 fois plus fort que celui prévu par les observations des satellites, et cela signifie qu’il y a des roches magnétisées sur le site d’atterrissage d’InSight », a déclaré Catherine Johnson de l’Université de Colombie-Britannique au Canada, un autre membre de l’équipe d’InSight. Ces roches sont probablement profondément enfouies sous le sol de Mars.
Leur ancienne magnétisation nous renseigne sur l’histoire des profondeurs martiennes. « Si elles avaient été chauffées à plus de quelques centaines de degrés centigrades, cette magnétisation aurait été effacée », a déclaré Mme Johnson. Ils ont donc dû rester assez froids depuis qu’ils ont été magnétisés il y a des milliards d’années.

5. Des tourbillons de poussière

La surface de Mars est couverte de plus de tourbillons de poussière – des mini-tornades qui transportent la poussière dans l’air – que nous le pensions. Jusqu’à présent, InSight a détecté plus de 10 000 tourbillons en rotation passant au-dessus de ses capteurs de pression, a déclaré M. Lognonné. Malgré cela, il n’a pas pris une seule photo réelle d’un tourbillon de poussière, ce qui est surprenant. C’est peut-être parce que ces tourbillons ne sont tout simplement pas assez forts pour transporter beaucoup de poussière, mais on ne sait pas exactement pourquoi.
Cette recherche a été publiée dans Nature Geoscience.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Mars : cinq choses que la mission InSight nous a apprisesmartinEspace
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