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Respirer de l’oxygène est considéré comme une caractéristique fondamentale des animaux multicellulaires, mais nous en avons trouvé au moins un qui n’a pas besoin de respirer pour vivre dans l’eau.

Un animal qui ne respire pas de l’oxygène

« Il a perdu la capacité de respirer de l’oxygène », déclare Dorothee Huchon de l’université de Tel-Aviv en Israël. Il reste un mystère de savoir comment cet animal, un parasite qui infecte le saumon, obtient l’énergie dont il a besoin sans oxygène, dit-elle, mais il le vole très probablement à son hôte.
On pense que toutes les plantes et tous les animaux utilisent l’oxygène pour générer un combustible appelé adénosine triphosphate (ATP), qui alimente les processus cellulaires. La génération d’ATP à partir de l’oxygène a lieu dans des structures appelées mitochondries.
Chaque mitochondrie possède son propre petit génome en plus du génome principal dans le noyau de la cellule. Mais lorsque l’équipe de Huchon a séquencé l’ADN de Henneguya salminicola, qui est apparenté aux méduses, ils ont cru faire une erreur car ils n’ont trouvé aucun ADN mitochondrial.
D’autres études ont confirmé cette conclusion. Lorsque l’équipe a coloré H. salminicola avec un colorant fluorescent bleu qui se lie à l’ADN, aucun ADN n’était visible dans les cellules en dehors du noyau. En revanche, lorsqu’ils ont coloré un parasite étroitement apparenté, des points bleus correspondant aux génomes mitochondriaux étaient visibles à l’extérieur du noyau.

Il ne possède pas de véritables mitochondries

Ainsi, bien que les cellules de H. salminicola aient des structures qui ressemblent à des mitochondries, elles ne peuvent pas fabriquer les enzymes nécessaires à l’utilisation de l’oxygène pour produire de l’ATP. « Ce ne sont pas de vraies mitochondries », dit Huchon.
Cela signifie que H. salminicola est un animal multicellulaire qui peut survivre entièrement sans oxygène dans l’eau. « Il y a beaucoup de choses dont on peut se passer pendant de longues périodes, mais rien qui puisse traverser tout le cycle de la vie », dit Nick Lane de l’University College London.
Du moins, rien n’est confirmé. En 2010, Roberto Danovaro, de l’Université polytechnique des Marches en Italie, a rapporté qu’un groupe de minuscules animaux appelés loriciferans qui vivent dans les sédiments des profondeurs marines n’avaient pas de mitochondries visibles au microscope et devaient plutôt compter sur d’autres sources d’énergie comme le sulfure d’hydrogène.
Cependant, d’autres biologistes affirment que des études génomiques sont nécessaires pour confirmer que les loricifères ont réellement perdu la capacité de respirer de l’oxygène. « Les analyses génomiques sont en cours », déclare M. Danovaro. « Je ne peux pas en dire plus. »

Les chercheurs ne savent pas pourquoi il a perdu cette capacité

Nous ne savons pas pourquoi H. salminicola a perdu cette capacité alors que tous ses proches parents que nous avons identifiés utilisent de l’oxygène. Au cours de leur cycle de vie, ces parasites peuvent aussi vivre à l’intérieur d’un ver hôte où ils peuvent se contenter d’aucun oxygène. Le ver hôte de H. salminicola n’a jamais été identifié, mais il peut lui aussi vivre dans des sédiments à très faible teneur en oxygène, explique M. Huchon.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay