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Une étude de près de 200 échouages ​​de baleines grises en bonne santé au cours des 30 dernières années a révélé que ces animaux sont quatre fois plus susceptibles de s’échouer lors des tempêtes solaires.

Les tempêtes solaires interfèrent avec le compas magnétique des baleines

Jesse Granger de l’Université Duke en Caroline du Nord et ses collègues pensent que le bruit radiofréquence produit par ces tempêtes interfère avec le compas magnétique des baleines, les empêchant de détecter la bonne direction.Mais son équipe n’a montré qu’une corrélation entre ces deux événements, souligne Granger. «Ce ne sont pas des preuves directes», dit-elle.
Nous savons encore peu de choses sur la façon dont les baleines naviguent dans des océans en grande partie sans les caractéristiques au cours de leurs longues migrations. Il est probable qu’ils utilisent la magnétoréception comme beaucoup d’autres animaux , mais cela est difficile à démontrer.
Pour enquêter, Granger et son équipe ont examiné 186 cas où des baleines grises sans aucun signe de blessure ou d’interaction avec des personnes s’étaient échouées, probablement en raison d’erreurs de navigation. Ils ont découvert que les échouages ​​étaient deux fois plus probables les jours où il y avait plus de taches solaires.
Les taches solaires sont associées à des tempêtes magnétiques solaires qui peuvent affecter le champ magnétique terrestre et faire pointer la boussole magnétique dans la mauvaise direction. Mais l’équipe n’a trouvé aucun lien entre les déviations du champ magnétique terrestre et ces échouages.

La protéine cryptochrome est impliquée dans la détection des champs magnétiques

Cependant, ces mêmes échouages ​​étaient quatre fois plus probables les jours où des niveaux élevés de bruit radiofréquence dus à l’activité solaire avaient été mesurés. Cela correspond à l’hypothèse qu’une protéine dans les yeux de ces animaux appelée cryptochrome est impliquée dans la détection des champs magnétiques. Si tel est le cas, le mécanisme qui serait impliqué serait perturbé par le bruit de radiofréquence, aveuglant ces animaux aux champs magnétiques.
Plusieurs études antérieures ont suggéré que l’activité solaire pouvait affecter la navigation des animaux. L’une d’elles a montré que les pigeons voyageurs volaient plus lentement les jours où l’activité solaire était élevée, explique Granger. Il existe également des preuves que le bruit radio peut perturber la navigation des oiseaux.

Il y aurait d’autres causes

Même si l’activité solaire rend ces échouages ​​plus probables, ce n’est certainement pas la seule cause. «Il y a un grand nombre de raisons pour lesquelles les baleines s’échouent », explique Rob Deaville, du UK Cetacean Strandings Investigation Program.
Cette recherche a été publiée dans Current Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash :  NOAA