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Une équipe de chercheurs a prétendu avoir trouvé une protéine à l’intérieur d’une météorite. Ce serait la première protéine jamais découverte au-delà de la Terre, mais d’autres scientifiques sont sceptiques, l’analyse n’a vraiment rien trouvé du tout.

Plusieurs scientifiques sont sceptiques

Nous savons que les acides aminés , qui sont des composés organiques qui agissent comme les éléments constitutifs de la vie, peuvent se former dans des météores et autres roches spatiales. Mais l’étendue de la chimie prébiotique au-delà de la Terre est encore inconnue, et comment cette chimie se transforme en vie est encore plus mystérieux.
C’est en partie parce que le processus de recherche de composés organiques dans les météorites sur Terre est extrêmement difficile. « Vous ne pouvez pas simplement entrer dans la météorite, en extraire un morceau, l’analyser, et dire » d’accord, j’ai trouvé ceci et cela », explique Dimitar Sasselov à l’Université Harvard, qui n’était pas impliqué dans cette recherche. « Tout se passe dans les détails. »
Julie McGeoch, également de l’Université de Harvard, et ses collègues ont analysé un échantillon vierge d’une météorite trouvée en Algérie en 1990. La méthode consistait d’abord à utiliser une série de petits forets soigneusement désinfectés – similaires aux forets dentaires – pour collecter des matériaux provenant de l’intérieur de cette météorite.
Les chercheurs ont préparé de la poudre résultante de ce forage en la mélangeant avec des liquides comme l’eau et le chloroforme. Enfin, ils ont tiré un laser sur les échantillons pour les transformer en gaz, qui sont plus faciles à analyser dans un processus appelé spectrométrie de masse.

Ils ont trouvé une combinaison d’acides aminés et d’atomes

Lorsqu’ils ont analysé ces gaz, les chercheurs ont trouvé une combinaison d’acides aminés et d’atomes, ce qui, selon eux, est la preuve de la première protéine extraterrestre. « Si cela passe un examen technique, alors je considérerais que c’est un résultat important », explique Sasselov. « Il indique que certains types de réactions chimiques qui auraient pu se produire à la surface de la Terre ou d’autres planètes auraient pu aider à l’émergence de la vie. »
Si cette chimie pouvait se produire sur une roche stérile dans le vide de l’espace, cela pourrait signifier qu’il est plus facile de créer les éléments constitutifs de la vie dans des environnements plus extrêmes que nous ne le pensions, dit-il. « C’est une confirmation supplémentaire que cette chimie est quelque chose qui peut se produire dans la nature, pas seulement ce que les humains peuvent faire dans un laboratoire. »
Cependant, plusieurs autres chercheurs ont exprimé leur scepticisme quant à ces résultats. «Si nous pouvions trouver une protéine dans une météorite qui ne proviendrait pas de la Terre, ce serait incroyable», explique Lee Cronin de l’Université de Glasgow au Royaume-Uni – mais il ne pense pas que ce soit le cas.

Les chercheurs extrapoleraient à partir de données incomplètes

Les résultats de l’analyse ne signifient pas nécessairement que le composé qui, selon les chercheurs, se trouve dans la météorite est vraiment là, dit-il. Au lieu de cela, il dit qu’ils extrapolent à partir de données incomplètes. Cette protéine qu’ils prétendent avoir trouvée est également peu susceptible de se produire dans la nature, dit-il. « La structure de cette protéine n’a aucun sens. »
Pourtant, Sasselov dit que nous continuerons probablement à découvrir des molécules organiques complexes, des acides aminés et peut-être même des protéines sur des météorites. «Il faut juste travailler davantage, et j’espère que cela mène vraiment quelque part», dit-il.
Cette recherche a éré prépubliée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay (montage)