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La découverte de fragments de crânes aux côtés de différents types d’outils en pierre en Éthiopie jette un nouvel éclairage sur le mode de vie de l’ancien hominidé Homo erectus. Elle dissipe l’idée que chaque espèce d’hominidé n’utilisait qu’un seul type d’outil et indique que H. erectus était plus souple dans son comportement que nous le pensions.

Homo erectus était plus souple dans son comportement

Sileshi Semaw, du Centre national de recherche sur l’évolution humaine en Espagne, et ses collègues ont identifié deux crânes de H. erectus sur un site à Gona, en Éthiopie. L’un avait 1,26 million d’années et l’autre datait d’au moins 1,5 million d’années. De manière inhabituelle, ces crânes ont été trouvés directement à côté de divers outils en pierre.
« C’est une bonne preuve que ces hominidés étaient les créateurs de ces artefacts », déclare Michael Rogers, de l’université d’État du Connecticut du Sud, qui faisait partie de l’équipe qui a fait cette découverte. « Cela signifie que vous pouvez mieux comprendre quel genre d’outils ils utilisaient réellement. »
H. erectus a évolué il y a environ 2 millions d’années en Afrique et a été l’une des premières espèces de notre genre, Homo. Par rapport aux hominidés précédents, les membres de cette espèce avaient un cerveau relativement gros et étaient d’habiles outilleurs. Ils ont inventé les outils achoulans, tels que les haches à main en forme de larme, qui ont remplacé les outils plus anciens et plus simples des Oldowayen.

Ils utilisaient deux types de technologies 

Les haches à main sont un outil à usages multiples, une sorte de couteau suisse de l’âge de pierre. On pensait qu’une fois ces outils sophistiqués étaient inventés, H. erectus avait cessé d’utiliser les outils plus primitifs de l’Oldowayen, qui sont des écailles de pierre à bords tranchants. Les découvertes de Gona dissipent cette notion, en montrant que les deux types d’outils étaient utilisés en même temps. « Ils utilisaient les deux technologies comme bon leur semblait », explique Semaw.
Les restes du squelette ont également révélé d’autres informations sur ces hominidés. Le crâne le plus ancien était beaucoup plus petit que le plus récent. Il a la plus petite capacité crânienne jamais trouvée pour un H. erectus, et était probablement de sexe féminin, dit Semaw. L’autre crâne était plus grand et plus robuste, avec de grandes arêtes frontales, et probablement était de sexe masculin, ce qui implique de grandes différences physiques entre ces sexes.
D’autres indices sur le mode de vie de la population de Gona de H. erectus proviennent de l’analyse des isotopes dans les dents, qui montrent qu’ils avaient une alimentation variée, peut-être composée d’oeufs, d’insectes, de plantes des bois et d’animaux de pâturage.

Ils étaient très adaptables à leur environnement 

« Non seulement ils étaient physiquement très variables, mais leur comportement en matière d’utilisation d’outils était également très variable », explique M. Rogers. « Cela souligne qu’ils étaient incroyablement adaptables à leur environnement local. Sur tous les fronts – biologique, écologique et comportemental – nos preuves suggèrent une plus grande variabilité et une plus grande flexibilité ».
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay