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La marine américaine développe discrètement des sous-marins robots armés, contrôlés par l’intelligence artificielle. Ces navires pourraient potentiellement tuer sans contrôle humain explicite.

Des sous-marins robots sans contrôle humain

L’Office of Naval Research mène ce projet, connu sous le nom de CLAWS, qu’il décrit dans les documents budgétaires comme un système d’arme sous-marin autonome destiné à un usage clandestin. CLAWS va « augmenter les zones de mission en effets cinétiques », disent les documents – en langage militaire pour détruire des cibles.
En particulier, CLAWS équipera les sous-marins robots de capteurs et d’algorithmes pour qu’ils puissent mener à bien des missions complexes par eux-mêmes, comme par exemple échapper aux systèmes anti-sous-marins et trouver des cibles, tout comme le ferait un commandant de sous-marin humain.
Les détails de ce projet sont secrets et ne sont communiqués qu’aux commissions du Congrès américain. La marine américaine n’a même pas dit ce que signifie l’acronyme CLAWS, et a refusé de commenter.
De tels sous-marins seraient une avancée par rapport aux capacités actuelles, qui comprennent deux types d’embarcations. Il y a les petits véhicules sous-marins sans équipage (UUV) qui sont largement utilisés pour les enquêtes et l’élimination des mines. Ils sont contrôlés directement par un opérateur via un câble de communication car les signaux radio ne peuvent pas voyager dans l’eau.

Des renseignements limités

Il existe également des sous-marins autonomes qui ont une intelligence limitée et peuvent donc effectuer que des tâches simples sans être guidés par l’homme, comme placer un capteur au fond de la mer à un endroit précis. Les tâches plus complexes nécessitent un opérateur à distance et une liaison de communication.
Cependant, la marine américaine a récemment commandé des sous-marins robots à longue portée beaucoup plus grands, fabriqués par Boeing, appelés Orca. Les images du nouveau véhicule suggèrent qu’il mesurera environ 25 mètres de long et pèsera plus de 50 tonnes. Il sera capable d’effectuer des missions de 90 jours avant de manquer de carburant.
Le projet CLAWS a déjà été révélé en 2018, lorsque la marine américaine a demandé des propositions pour « améliorer l’autonomie et la capacité de survie des très grands véhicules sous-marins sans équipage », dont l’Orca ferait partie. Mais il n’était alors pas question d’armes, seulement d’une exigence de détection et de prise de décision, donnant l’impression que les sous-marins CLAWS seraient utilisés pour la collecte de données océaniques.
Une image des futurs plans du sous-marin robot Orca montre qu’il est armé de 12 tubes à torpilles. On supposait que ces derniers seraient sous contrôle humain, mais avec CLAWS, Orca pourrait trouver et attaquer des cibles par lui-même. Il pourrait essentiellement agir comme une mine navale intelligente dans une zone fréquentée par des navires ennemis qui attaquent tout ce qui passe.
Stuart Russell, informaticien et militant contre les robots tueurs à l’université de Californie à Berkeley, considère CLAWS comme un développement dangereux. Contrairement aux mines, les sous-marins robots ont une portée potentiellement illimitée.

Une étape importante

« Équiper un véhicule entièrement autonome d’armes mortelles est une étape importante, qui risque de s’intensifier accidentellement d’une manière qui ne s’applique pas aux mines marines », déclare Russell. L’expert en sous-marins H.I. Sutton, rédacteur du site de guerre sous-marine Covert Shores, voit également un danger potentiel.
« Un des défis de l’armement des UUV sera d’identifier la cible », dit Sutton, ce qui signifie un risque accru de tuer des forces amies ou des non-combattants. « Ce problème existe déjà avec les mines mais sera exacerbé par l’augmentation des niveaux d’autonomie ».
CLAWS se voit allouer 26 millions de dollars dans le budget de la marine américaine pour cette année et 23 millions de dollars supplémentaires l’année prochaine. Cela devrait permettre d’atteindre le niveau d’un prototype fonctionnel. En cas de succès, CLAWS pourrait alors être déployé sur des Orcas et d’autres grands sous-marins robots, qui devraient être livrés à partir de juin 2022.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay