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Deux souches du nouveau coronavirus se propagent dans le monde, selon une analyse de 103 cas. Mais l’Organisation mondiale de la santé insiste sur le fait que « rien ne prouve que ce virus ait changé ». Alors combien de souches y a-t-il et pourquoi est-ce important ?

Deux souche du coronavirus se propageraient

Les virus sont toujours en mutation, en particulier les virus à ARN comme celui-ci, le coronavirus SARS-CoV-2. Lorsqu’une personne est infectée par un coronavirus, celui-ci se reproduit dans ses voies respiratoires. À chaque fois, une demi-douzaine de mutations génétiques se produisent, explique Ian Jones de l’université de Reading, au Royaume-Uni.
Lorsque Xiaolu Tang, de l’université de Pékin, et ses collègues ont étudié le génome viral prélevé sur 103 cas, ils ont trouvé des mutations communes à deux endroits du génome du virus. L’équipe a identifié deux types de virus en se basant sur les différences du génome à ces deux endroits : 72 étaient considérés comme étant de type « L » et 29 de type « S ».
Une analyse séparée de l’équipe suggère que le type L a été dérivé de l’ancien type S. La première souche est probablement apparue au moment où ce virus est passé des animaux aux humains. La seconde est apparue peu après, selon l’équipe. Toutes deux sont impliquées dans l’épidémie mondiale actuelle. Le fait que le type L soit plus répandu suggère qu’il est « plus agressif » que le type S, selon l’équipe.
« Il semble qu’il y ait deux souches différentes », déclare Ravinder Kanda de l’Université d’Oxford Brookes au Royaume-Uni.  » Le type L pourrait être plus agressif lors de sa transmission, mais nous n’avons pas encore d’idée sur la façon dont ces changements génétiques sous-jacents seront liés à la gravité de la maladie « , dit-elle.
« Je pense que c’est un fait qu’il existe deux souches », déclare Erik Volz à l’Imperial College de Londres. « Il est normal que les virus subissent une évolution lorsqu’ils sont transmis à un nouvel hôte ».

Savoir si deux souches existent est important

Il est essentiel de savoir combien de souches du virus existent parce que dans le monde entier, de nombreux groupes travaillent à la mise au point d’un vaccin contre ce virus. Pour être efficace, un vaccin devra cibler les caractéristiques que l’on trouve dans les deux souches de ce virus.
Les différences entre les deux souches identifiées sont infimes. En fait, elles ne peuvent pas vraiment être considérées comme des « souches » distinctes, explique M. Jones. De nombreuses différences génétiques n’affecteront pas la production de protéines et ne modifieront donc pas le fonctionnement de ce virus ni les symptômes qu’il provoque. L’une n’est pas plus mortelle que l’autre.
« En pratique, ce virus est le même qu’il était lorsqu’il est apparu », dit Jones. « Il n’y a aucune preuve qu’il s’aggrave ». Ce sentiment est partagé par l’Organisation mondiale de la santé. L’étude de Tang et de ses collègues suggère seulement qu’il existe une certaine diversité génétique de ce virus – cela ne signifie pas qu’il change radicalement.
Mais nous ne pouvons pas en être sûrs à 100%. Cette étude ne représente que 103 cas. Une base de données en ligne plus importante a rassemblé les résultats du séquençage de 166 cas. Ces deux cas représentent une goutte d’eau dans l’océan des presque 100 000 cas officiellement signalés.
Jones dit que nous pouvons nous attendre à ce que d’autres souches émergent. Les épidémiologistes s’accordent généralement à dire qu’une fois qu’une personne est infectée par ce coronavirus, il est peu probable qu’elle soit infectée à nouveau – à moins que ce virus ne mute pour lui permettre de surmonter les défenses du système immunitaire.

Une mutation pourrait se produire comme pour le virus de la grippe saisonnière 

Cette « pression de sélection » pourrait mener à l’apparition d’une nouvelle souche, explique M. Jones. C’est le cas de la grippe saisonnière – de nouvelles variantes apparaissent chaque année et peuvent infecter des personnes, qu’elles aient ou non déjà eu la grippe.
Nous pourrions voir le même schéma apparaître pour ce nouveau coronavirus dans les années à venir, dit Jones. « Je ne vois pas comment il pourrait disparaître de sitôt. »
Cette recherche a été publiée dans National Science Review.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels