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Le ministère américain de la défense (DOD) a attribué des contrats à trois entreprises pour développer des microréacteurs nucléaires mobiles pour des applications militaires dans le cadre d’une initiative du Bureau des capacités stratégiques (SCO) appelée Projet Pelé. D’une valeur comprise entre 11 953 036 et 14 309 000 dollars US, ces contrats financeront la phase initiale de conception de deux ans, après laquelle une entreprise sera sélectionnée pour construire un prototype de microréacteur.

Des microréacteurs 

L’armée américaine est peut-être la plus puissante du monde, mais elle est aussi la plus gourmande en énergie. Selon le DOD, le département utilise 30 térawatts-heures d’électricité par an et plus de 10 millions de gallons de combustible par jour, et ces quantités continuent d’augmenter. Non seulement cette énergie est consommée dans des quantités adaptées à une petite ville, mais elle est souvent nécessaire sur des sites éloignés.
C’est en partie pour cette raison que le projet Pelé a été mis en place en janvier 2019, lorsque le SCO a envoyé une demande d’information concernant le développement d’un microréacteur nucléaire sûr, mobile et avancé à l’industrie privée. Parmi ces réponses, trois lauréats ont été sélectionnés : BWX Technologies, Westinghouse Government Services et X-energy.
Ceux-ci travailleront avec le ministère américain de l’Énergie, la Commission de réglementation nucléaire, l’Administration nationale de la sécurité nucléaire et d’autres entreprises pour construire rapidement des prototypes de microréacteurs fonctionnels et les guider dans leur évaluation, leur analyse de la sécurité, leur construction et leurs essais.

Également pour des applications civiles

La nature de ces réacteurs n’est pas claire, bien que le ministère de la défense affirme qu’ils sont conçus pour être à la fois portables et capables de fonctionner pendant de longues périodes de temps partout dans le monde sans avoir besoin d’une infrastructure énergétique coûteuse. En outre, ils seront adaptés à des applications civiles, notamment pour les secours en cas de catastrophe ou l’alimentation électrique de communautés isolées.
Comme Westinghouse est l’une des entreprises sélectionnées, il est possible que ces microréacteurs ressemblent au microréacteur eVinci de Westinghouse. Selon l’entreprise, il s’agit d’un réacteur transportable qui est construit, alimenté et assemblé dans une usine avant d’être transporté sur le site. Il peut être installé en moins d’un mois, fonctionner de manière autonome et produire entre 200 kW et 5 MW.
Selon le DOD, la phase de conception technique du projet Pelé durera jusqu’à deux ans et sera suivie d’une évaluation visant à déterminer si un microréacteur peut répondre aux exigences de sécurité.

Une mobilité et la sécurité

« Le caractère unique du programme Pelé réside dans la mobilité et la sécurité des réacteurs », déclare Jeff Waksman, responsable du programme Pelé. « Nous allons nous appuyer sur nos partenaires industriels pour développer un système qui peut être déplacé rapidement et en toute sécurité par route, rail, mer ou air et qui peut être rapidement mis en place et arrêté, avec une conception qui est complètement sûre ».
Source : DOD
Crédit photo sur Unsplash :  Hal Gatewood