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La mise au point d’un simple test sanguin capable de détecter toutes les sortes de cancers à un stade précoce est une sorte de Saint-Graal pour de nombreux chercheurs. Une grande variété de méthodes de diagnostic du cancer par le sang est actuellement en cours de développement.

détecter des dizaines de cancers par le sang

Mais une nouvelle étude la plus prometteuse, est menée par des chercheurs de l’université de San Diego, qui suggère que des signatures d’ADN microbien peuvent être détectées dans des échantillons de sang qui peuvent non seulement identifier des dizaines de cancers différents mais aussi détecter ces maladies à leurs premiers stades.
« Presque tous les efforts précédents de recherche sur le cancer ont supposé que les tumeurs étaient des environnements stériles, et ont ignoré l’interaction complexe que les cellules cancéreuses humaines peuvent avoir avec les bactéries, les virus et autres microbes qui vivent dans et sur notre corps », explique Rob Knight, directeur du centre d’innovation en microbiome de l’UC San Diego.
« Le nombre de gènes microbiens dans notre corps dépasse largement le nombre de gènes humains, il ne devrait donc pas être surprenant qu’ils nous donnent des indices aussi importants sur notre santé ».
La genèse de cette nouvelle étude remonte à 2017, lorsque l’étudiant en médecine Gregory Poore a été intrigué par le volume croissant de recherches trouvant des liens entre les bactéries et le cancer. En plus de découvrir des associations entre les bactéries intestinales et l’efficacité des traitements contre le cancer, un certain nombre d’études récentes ont mis en évidence de nouveaux liens entre certains cancers et certaines bactéries.

Ils ont examiné des milliers d’échantillons de tumeurs humaines

La première étape de ces nouvelles recherches a consisté à examiner de près des milliers d’échantillons de tumeurs humaines pour déterminer la présence d’ADN microbien. En utilisant les données de l’Atlas du génome du cancer, les chercheurs ont analysé plus de 18 000 échantillons de tumeurs, couvrants 33 types de cancers différents.
Des modèles d’apprentissage automatique ont ensuite été formés pour fouiller dans la masse de données et déterminer des signatures uniques d’ADN microbien qui pourraient être liées à des types de cancer spécifiques.
Non seulement ces modèles ont permis au départ de détecter des types de cancer à partir de signatures d’ADN microbien, mais ces résultats se sont maintenus même après que les chercheurs ont éliminé les cancers de stade III et IV de l’ensemble des données. Cela suggère que les modèles microbiens sont présents dans le sang aux premiers stades de cette maladie.
La dernière étape de cette étude préliminaire consistait à tester ces signatures microbiennes dans des conditions réelles. Un certain nombre d’échantillons de plasma ont été prélevés sur des patients atteints de cancer de la prostate, du poumon et de la peau. Tous ces patients souffraient de cancers de stade III ou supérieur, et la cohorte comprenait un groupe de contrôle composé d’échantillons de plasma prélevés sur des sujets sains.

Des résultats impressionnants

Pour ce qui est essentiellement une étude de preuve de concept, ces résultats ont été impressionnants. Ces modèles ont permis de diagnostiquer correctement 86 % des patients atteints d’un cancer du poumon. Et, ce qui est tout aussi important, ce modèle n’a pas rapporté de cancers du poumon faussement positifs dans le groupe de contrôle sain. Ce modèle a également révélé une précision de 81 % pour faire la distinction entre le cancer de la prostate et le cancer du poumon, affirmant la spécificité de chaque signature d’ADN microbien.
« La possibilité, dans un seul tube de sang, d’avoir un profil complet de l’ADN de la tumeur ainsi que de l’ADN du microbiote du patient, pour ainsi dire, est un pas important vers une meilleure compréhension des interactions hôte-environnement dans le cancer », déclare Sandip Pravin Patel, coauteur de cette nouvelle étude.
Il est encore très tôt pour que cette recherche soit utilisée car une énorme quantité de travail est nécessaire avant que ce type de test de diagnostic ne passe à des utilisations cliniques. En outre, cette recherche soulève un certain nombre de questions sur la manière dont ces microbes sont liés à des types de cancers spécifiques. À ce stade, on ne sait pas exactement où se trouvent ces microbes et comment ils peuvent interagir avec des tumeurs cancéreuses.

Une toute nouvelle voie thérapeutique

« Cette nouvelle compréhension de la façon dont les populations microbiennes évoluent avec le cancer pourrait ouvrir une toute nouvelle voie thérapeutique », déclare Miller-Montgomery coauteur de cette nouvelle recherche. « Nous savons maintenant que les microbes sont là, mais que font-ils ? Et pourrions-nous manipuler ou imiter ces microbes pour traiter le cancer ? »
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : UC San Diego
Crédit photo : Pexels