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L’ancienne espèce humaine, Australopithecus afarensis, a peut-être été le premier hominidé à courir sur deux jambes. Bien qu’il ait eu des jambes relativement courtes, qui étaient semblables à celles d’un singe, A. afarensis pouvait avoir un long tendon d’Achille, tout comme les humains modernes – une caractéristique qui nous aide à courir plus efficacement.

Australopithecus afarensis aurait été le premier hominidé à courir

On pense généralement que les premiers hominidés comme A. afarensis – l’espèce à laquelle appartenait le célèbre fossile Lucy – ont appris à marcher bien avant de pouvoir courir. Lucy était un hominidé bipède ressemblant à un singe, qui est parfois considéré comme un ancêtre direct de la première espèce humaine.
Certaines preuves situent l’origine de la marche bipédique à plus de 10 millions d’années. Mais de nombreux chercheurs pensent que ce n’est qu’avec l’apparition du genre humain Homo, il y a entre 2 et 3 millions d’années, que les hominidés ont commencé à courir.
Ellison McNutt, de l’université de Californie du Sud, pense que l’histoire est plus compliquée que cela. Certains hominidés antérieurs auraient dû avoir une certaine capacité à courir lorsqu’ils étaient confrontés à un prédateur. McNutt a cherché des preuves de cette capacité à courir chez A. afarensis, car cette espèce est apparue il y a environ 3,9 millions d’années et a disparu un million d’années plus tard, à peu près au même moment où les premiers humains, comme Homo habilis, ont évolué.
Elle et Jeremy DeSilva, du Dartmouth College dans le New Hampshire, se sont penchés sur le tendon d’Achille, qui est une bande de tissu reliant les muscles du mollet au talon.

Un long tendon d’Achille pour courir efficacement

L’homme moderne possède un long tendon d’Achille qui s’étend sur plus de la moitié de la partie inférieure de la jambe. Il s’étire lorsque nous courons pour emmagasiner de l’énergie élastique qu’il libère ensuite de manière explosive. Cela nous permet d’économiser jusqu’à 35 % de l’énergie que nous utilisons lorsque nous courons. « Un long tendon d’Achille est utile pour une marche efficace, mais il est particulièrement essentiel pour une course efficace », explique McNutt.
Les tendons se fossilisent rarement. Mais en étudiant la forme de l’os du talon chez l’homme et chez 11 autres primates vivants, McNutt et DeSilva ont découvert que la taille d’une facette à l’arrière de l’os du talon s’adapte à la longueur du tendon d’Achille.
En mesurant deux os du talon d’A. afarensis, ils ont pu calculer que cette espèce pouvait avoir un tendon d’Achille qui s’étendait sur plus de la moitié de son mollet, tout comme chez l’homme moderne. À titre de comparaison, les chimpanzés – qui ne peuvent pas bien courir sur deux pattes – ont un tendon d’Achille qui s’étend à peine plus haut que la cheville.

D’autres espèces d’hominidé auraient eu la capacité de courir

« Actuellement, je pense qu’A. afarensis est le premier hominidé pour lequel nous avons des preuves solides de certaines des adaptations clés nécessaires à la course à pied de l’homme moderne », déclare McNutt. Mais nous savons qu’il y a eu des hominidés bipèdes plus anciens, comme Ardipithecus. Selon McNutt, à mesure que nous en apprenons plus sur ces espèces, nous pourrions conclure que des hominidés encore plus anciens sont également nés avec la capacité de courir.
Cette recherche a été publiée dans The Anatomical Record.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay