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Selon une étude, le stress thermique dû à la chaleur et à l’humidité extrêmes affectera chaque année les régions qui abritent aujourd’hui 1,2 milliard de personnes d’ici 2100, en supposant que les émissions actuelles de gaz à effet de serre ne changeront pas.

Le stress thermique et ses effets sur la santé humaine

C’est plus de quatre fois le nombre de personnes touchées aujourd’hui, et plus de 12 fois le nombre de personnes qui auraient été touchées sans le réchauffement climatique de l’ère industrielle.

L’augmentation des températures mondiales accroît l’exposition au stress thermique, qui nuit à la santé humaine, à l’agriculture, à l’économie et à l’environnement. La plupart des études climatiques sur le stress thermique se sont concentrées sur les chaleurs extrêmes mais n’ont pas pris en compte le rôle de l’humidité – un autre facteur clé.

« Lorsque nous examinons les risques d’une planète plus chaude, nous devons accorder une attention particulière aux extrêmes combinés de chaleur et d’humidité, qui sont particulièrement dangereux pour la santé humaine », a déclaré l’auteur principal Robert E. Kopp, directeur du Rutgers Institute of Earth.

« Chaque parcelle de réchauffement climatique rend les journées chaudes et humides plus fréquentes et plus intenses. À New York, par exemple, le jour le plus chaud et le plus humide d’une année typique se produit déjà environ 11 fois plus souvent qu’au XIXe siècle », a déclaré l’auteur principal Dawei Li, ancien associé post-doctoral de Rutgers, aujourd’hui à l’université du Massachusetts.

Des températures élevées peuvent endommager le cerveau et d’autres organes vitaux

Le stress thermique est causé par l’incapacité du corps à se refroidir correctement par la transpiration. La température du corps peut augmenter rapidement, et des températures élevées peuvent endommager le cerveau et d’autres organes vitaux. Le stress thermique va de conditions plus douces, comme les éruptions et les crampes de chaleur, à l’épuisement par la chaleur. Le coup de chaleur, la maladie la plus grave liée à la chaleur, peut tuer ou causer une invalidité permanente s’il n’y a pas de traitement d’urgence, selon les centres américains de contrôle et de prévention des maladies.

Cette étude a examiné comment les extrêmes combinés de chaleur et d’humidité augmentent sur une Terre en réchauffement, en utilisant 40 simulations climatiques pour obtenir des statistiques sur les événements rares. Cette étude s’est concentrée sur une mesure du stress thermique qui tient compte de la température, de l’humidité et d’autres facteurs environnementaux, notamment la vitesse du vent, l’angle du Soleil et le rayonnement solaire et infrarouge.

L’exposition annuelle à une chaleur et une humidité extrêmes dépassant les normes de sécurité devrait toucher des régions qui abritent actuellement environ 500 millions de personnes si la planète se réchauffe de 1,5 degré Celsius et près de 800 millions à 2 degrés Celsius. La planète s’est déjà réchauffée d’environ 1,2 degré par rapport aux niveaux de la fin du XIXe siècle.

1,2 milliard de personnes seraient touchées par un réchauffement de 3 degrés Celsius

On estime que 1,2 milliard de personnes seraient touchées par un réchauffement de 3 degrés Celsius, comme le prévoient les politiques mondiales actuelles d’ici la fin de ce siècle.

À New York, on prévoit que la chaleur et l’humidité extrêmes, comparables au pire jour d’une année typique actuelle, se produiront quatre jours par an avec un réchauffement de 1,5 degré Celsius et environ huit jours par an avec un réchauffement de 2 degrés Celsius. Avec un réchauffement de 3 degrés Celsius, une chaleur et une humidité extrêmes devraient se produire pendant environ 24 jours au cours d’une année typique.

Cette recherche a été publiée dans Environmental Research Letters.

Source : Rutgers University
Crédit photo : Pexels