COVID-19-le-BCG-pourrait-fonctionner

Des chercheurs de quatre pays vont bientôt commencer un essai clinique sur une approche peu orthodoxe contre le nouveau coronavirus. Ils vérifieront si un vaccin centenaire contre la tuberculose (TB), une maladie bactérienne, peut renforcer le système immunitaire humain de manière générale, lui permettant de mieux lutter contre le virus qui cause la maladie COVID-19 et, peut-être, d’empêcher toute infection par ce dernier.

Tester le BCG contre le COVID-19

Ces études seront menées chez les médecins et les infirmières, qui courent un risque plus élevé d’être infectés par cette maladie respiratoire que la population générale, et chez les personnes âgées, qui courent un risque plus élevé de contracter une grave maladie si elles sont infectées. Une équipe des Pays-Bas donnera le coup d’envoi de la première des épreuves cette semaine. Ils recruteront 1000 travailleurs de la santé dans huit hôpitaux néerlandais qui recevront soit le vaccin, appelé bacille Calmette-Guérin (BCG), soit un placebo.

Le BCG contient une souche vivante et affaiblie de Mycobacterium bovis, un cousin de M. tuberculosis, le microbe qui cause la tuberculose. Ce vaccin est administré aux enfants au cours de leur première année de vie dans la plupart des pays du monde. Il est sûr et bon marché, mais il est loin d’être parfait : il prévient en moyenne environ 60% des cas de tuberculose chez les enfants, avec de grandes différences entre les pays.

Les vaccins déclenchent généralement des réponses immunitaires spécifiques à un agent pathogène ciblé, comme des anticorps qui se lient et neutralisent un type de virus spécifique. Mais le BCG peut également augmenter la capacité du système immunitaire à combattre des agents pathogènes autres que la bactérie de la tuberculose, selon des études cliniques et d’observation publiées depuis plusieurs décennies par les chercheurs danois Peter Aaby et Christine Stabell Benn, qui vivent et travaillent en Guinée-Bissau.

Ils ont conclu que ce vaccin prévient environ 30 % des infections par tous les agents pathogènes connus, y compris les virus, au cours de la première année suivant son administration. Les études publiées dans ce domaine ont toutefois été critiquées pour leur méthodologie; une étude commandée en 2014 par l’Organisation mondiale de la santé a conclu que le BCG semblait réduire la mortalité globale chez les enfants, mais a qualifié de « très faible » la confiance dans ces résultats. Une étude de 2016 était un peu plus positive sur les avantages potentiels du BCG, mais a déclaré que des essais randomisés étaient nécessaires.

Il pourrait défier nos connaissances sur le fonctionnement de l’immunité

Depuis lors, les preuves cliniques se sont renforcées et plusieurs groupes ont pris des mesures importantes pour étudier comment le BCG peut stimuler le système immunitaire. Mihai Netea, spécialiste des maladies infectieuses au centre médical de l’université Radboud, a découvert que ce vaccin pourrait défier les connaissances théoriques sur le fonctionnement de l’immunité.

Pour cette étude sur les travailleurs de la santé, Neeta a fait équipe avec l’épidémiologiste et microbiologiste Marc Bonten de l’UMC Utrecht. « Il y a beaucoup d’enthousiasme à participer », selon Bonten. L’équipe a décidé de ne pas utiliser l’infection réelle par le coronavirus comme résultat de cette étude, mais « l’absentéisme non planifié ». « Nous n’avons pas un gros budget et il ne sera pas possible de rendre visite aux professionnels qui seront malades à domicile », explique M. Bonten. cette étude de l’absentéisme présente l’avantage de permettre de saisir également les effets bénéfiques du vaccin BCG sur la grippe et d’autres infections, dit-il.

Bien que cette étude soit randomisée, les participants sauront probablement s’ils ont reçu le vaccin plutôt qu’un placebo. Le BCG provoque souvent une pustule au point d’injection qui peut persister pendant des mois, entraînant généralement une cicatrice. Mais les chercheurs ne sauront pas dans quelle branche de cette étude – vaccin ou placebo – se trouvera une personne.

L’équipe aura des réponses dans quelques mois

Eleanor Fish, immunologiste à l’Université de Toronto, affirme que ce vaccin n’éliminera probablement pas complètement les infections causées par le nouveau coronavirus, mais qu’il atténuera probablement son impact sur les individus. Mme Fish affirme qu’elle prendrait ce vaccin elle-même si elle pouvait s’en procurer, et se demande même s’il est éthique de refuser ses avantages potentiels aux participants du groupe placebo.

Mais Mme Netea estime que la conception randomisée est essentielle: « sinon, nous ne saurions jamais si c’est réellement bon pour les gens ». L’équipe pourrait avoir des réponses dans quelques mois.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay