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Alors que les cas du coronavirus ont explosé le mois dernier, les populations d’Europe et d’Amérique du Nord se sont empressées de mettre la main sur des masques chirurgicaux pour se protéger. Les responsables de la santé se sont empressés de les décourager, inquiets de l’approvisionnement limité en masques pour le personnel de santé.

Les masques sont-ils efficaces ?

« Sérieusement, les gens – ARRÊTEZ D’ACHETER DES MASQUES ! » a commencé un tweet du 29 février du général Jerome Adams, chirurgien américain. L’Organisation mondiale de la santé et les Centres américains de contrôle et de prévention des maladies (CDC) ont tous deux déclaré que seules les personnes présentant des symptômes et celles qui les soignent devraient porter des masques.
Mais certains experts de la santé, dont le directeur du Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies, pensent que c’est une erreur. Les autorités sanitaires de certaines régions d’Asie ont encouragé tous les citoyens à porter des masques en public pour prévenir la propagation du virus, qu’ils présentent ou non des symptômes. La semaine dernière, la République tchèque a pris une mesure inhabituelle en rendant obligatoire le port d’un couvre-nez et d’un couvre-bouche dans les lieux publics, ce qui a incité les citoyens à fabriquer des masques à la main.
Mais même les experts qui préconisent d’utiliser des masques pour l’ensemble de la population, disent que leur impact sur la propagation de cette maladie sera probablement modeste. Beaucoup craignent également de promouvoir l’achat de masques dans un contexte de pénurie dans les hôpitaux. Mais à mesure que la pandémie s’aggrave, certains experts de la santé publique pensent que les messages gouvernementaux décourageant le port de masques devraient changer.
« C’est vraiment une intervention de santé publique parfaitement efficace qui n’est pas utilisée », affirme KK Cheng, un expert en santé publique à l’université de Birmingham. « Ce n’est pas pour se protéger. C’est pour protéger les gens contre les gouttelettes qui sortent de vos voies respiratoires. »
Bien qu’il existe des preuves que ce coronavirus puisse persister dans les aérosols – les fines particules qui restent en suspension dans l’air – la transmission par ces particules est probablement rare, déclare Arnold Monto, un épidémiologiste à l’université du Michigan. Il se propage surtout par de grosses gouttelettes, « et nous savons que les masques chirurgicaux standard n’ont qu’un effet modeste sur ce type de transmission », dit-il. « Lorsque vous combinez [les masques] avec d’autres approches, ils peuvent faire la différence ».

Un masque pourrait aider si les gens le portent correctement

Malgré les messages contraires de certains responsables de la santé, il est probable qu’un masque puisse aider à protéger une personne en bonne santé contre les infections, déclare Benjamin Cowling, un épidémiologiste à l’université de Hong Kong. Il a été démontré que les masques chirurgicaux et les respirateurs N95, sont plus protecteurs, permettent de prévenir diverses infections respiratoires chez les travailleurs de la santé; la question de savoir lequel des deux est approprié pour les différents types de soins aux patients souffrant d’infections respiratoires a fait l’objet d’un débat. « il n’est pas logique d’imaginer que ces masques sont vraiment importants pour les travailleurs de la santé mais qu’ils ne sont pas du tout utiles pour le grand public », déclare M. Cowling.
Ces masques sont peut-être plus efficaces pour prévenir les infections dans les hôpitaux qu’en public, dit-il, en partie parce que les travailleurs de la santé reçoivent une formation sur la façon de les porter et parce qu’ils prennent d’autres mesures de sécurité importantes comme le lavage des mains. « Je pense que le citoyen moyen, si on lui apprenait à porter un masque correctement, serait protégé contre les infections ».
Un facteur clé qui pousse les autorités sanitaires à décourager le port des masques est l’offre limitée, explique Elaine Shuo Feng, un épidémiologiste et statisticienne à l’Université d’Oxford, dont l’équipe a publié la semaine dernière dans The Lancet une comparaison des recommandations de diverses autorités sanitaires en matière de masques.
C’est pourquoi Mark Loeb, un microbiologiste et médecin spécialiste des maladies infectieuses à l’université McMaster, déclare : « je ne pense pas que ce soit une bonne politique de santé publique que les gens aillent acheter des masques médicaux et des respirateurs N95 et qu’ils les portent dans la rue ».
Cette pénurie a inspiré des mouvements de bricolage dans de nombreux pays pour produire des masques en tissu – ce qui, comme le reconnaît le CDC, peut être un dernier recours pour les travailleurs de la santé qui n’ont pas d’autre protection. Des études rigoureuses comparant les masques en tissu aux masques chirurgicaux ou examinant le matériau idéal pour les masques faits maison font défaut.

Un masque réduirait la transmission de ce virus

M. Cheng s’attend à ce que ces masques gagnent en importance aux États-Unis et en Europe une fois que le pic des cas de COVID-19 sera passé et que les restrictions en matière de distanciation sociale se seront assouplies. « Imaginez que vous voyagez dans le métro de New York par une matinée chargée. Si tout le monde portait un masque, je suis sûr que cela réduirait la transmission de ce virus », dit-il, ajoutant : « ne me demandez pas de vous montrer un essai clinique que cela fonctionne ».
Source : Science
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