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Un fossile vieux de deux millions d’années, a été reconstitué à partir de plus de 150 fragments d’os extraits de fouilles en Afrique du Sud sur une période de cinq ans. Cette découverte fait partie d’une fouille internationale dans les grottes de Drimolen, au nord de Johannesburg.

Un crâne de deux millions d’années

Le directeur du projet et chercheur principal, le professeur Andy Herries – chef du département d’archéologie et d’histoire de La Trobe – a déclaré que l’âge de ce  fossile appelé DNH 134 montre que l’Homo erectus existait 100 000 à 200 000 ans plus tôt qu’on ne le pensait.
« Le crâne de l’Homo erectus que nous avons trouvé, est probablement âgé de deux à trois ans au moment de sa mort, il nous montre que son cerveau n’était que légèrement plus petit que les autres exemples d’Homo erectus adulte », a déclaré le professeur Herries. « Il illustre une partie de l’histoire de l’évolution humaine, lorsque nos ancêtres marchaient debout, fabriquaient des outils en pierre, commençaient à émigrer hors d’Afrique, mais avant qu’ils n’aient développé de gros cerveaux ».
Jesse Martin, doctorant et coauteur d’un article sur cette étude, qui a reconstruit ce crâne, a déclaré que ce fossile récemment découvert démontre que l’Homo erectus, notre ancêtre direct, a clairement évolué en Afrique Le professeur Herries a déclaré que contrairement au monde actuel, où nous sommes la seule espèce humaine, il y a deux millions d’années, notre ancêtre n’était pas seul.

Homo erectus partageait son environnement

« Nous pouvons maintenant affirmer que l’Homo erectus partageait son environnement avec deux autres types d’humains en Afrique du Sud – le Paranthropus et l’Australopithecus. Cela suggère que l’une de ces autres espèces humaines, l’Australopithecus sediba, n’a peut-être pas été l’ancêtre direct de l’Homo erectus, ou de l’homme moderne, comme on l’a supposé précédemment ».
Angeline Leece, doctorante et coauteure de l’article, qui a analysé des fossiles humains, a déclaré que ce nouveau crâne offrait un aperçu inégalé de la façon dont trois espèces humaines différentes, avec des adaptations très différentes, partageaient ensemble un environnement en évolution. Le Dr Justin Adams, coauteur de l’article, de l’Institut de découverte de la biomédecine de l’Université Monash, a déclaré que cette découverte soulève des questions intrigantes sur la façon dont ces trois espèces ont vécu et survécu dans le monde.
« L’une des questions qui nous intéresse est de savoir quel rôle les changements d’habitats, les ressources et les adaptations biologiques des premiers Homo erectus ont pu jouer un rôle dans l’éventuelle extinction de l’Australopithecus sediba en Afrique du Sud », a déclaré le Dr Adams.
« Des tendances similaires sont également observées chez d’autres espèces de mammifères à l’heure actuelle. Par exemple, il y a plus d’une espèce de chat à dents de sabre sur le site – dont l’une s’est éteinte après deux millions d’années. Nos données renforcent le fait que l’Afrique du Sud représentait un mélange vraiment unique de lignées évolutives – une communauté mixte d’espèces de mammifères anciennes et modernes qui était en transition à mesure que les climats et les écosystèmes changeaient ».

L’évolution de l’hominidé est à nouveau en train de changer

Stephanie Baker, codirectrice du projet de fouille de Drimolen a déclaré que la découverte du premier Homo erectus marque une étape incroyable pour le patrimoine fossile sud-africain. « Non seulement cette recherche illustre l’importance de l’Afrique du Sud dans l’histoire humaine, mais ce projet est la première grande avancée dans la recherche sur l’hominidé avec une femme, directrice sud-africaine », a déclaré Mme Baker.
« L’histoire de l’évolution de l’hominidé est à nouveau en train de changer, mais pour nous, les locaux, c’est important. Le professeur Herries a déclaré que l’Homo erectus marque le début d’une espèce adaptable que les chercheurs reconnaissent maintenant comme l’origine de nos ancêtres devenant plus humains.
« Cependant, en tant que dernière espèce humaine survivante, nous ne devrions pas penser que nous sommes immunisés contre le même sort que l’Australopithèque, qui a probablement disparu à la suite du changement climatique il y a deux millions d’années ».
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source: La Trobe University
Crédit photo : Pixabay