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Les personnes qui vivent dans des zones urbaines où les niveaux de pollution atmosphérique sont plus élevés, peuvent obtenir des résultats plus faibles aux tests de réflexion et de mémoire et peuvent également perdre leurs compétences cognitives plus rapidement avec le temps.

Le déclin cognitif et la pollution

« Comme les gens vivent plus longtemps et que la population vieillissante s’accroît, le déclin cognitif lié à l’âge est une préoccupation croissante de la santé publique avec des effets sociaux, économiques et sanitaires profonds, il est donc important de trouver des moyens de réduire le risque », a déclaré l’auteur de cette étude, Erin R Kulick membre de l’American Academy of Neurology.
Cette étude a été menée auprès de personnes vivant dans le nord de Manhattan, dans la ville de New York, qui ont été inscrites à deux études à long terme de plus grande envergure : 5 330 personnes d’une moyenne d’âge de 75 ans se sont inscrites au Washington Heights-Inwood Community Aging Project; et 1 093 personnes d’une moyenne d’âge de 70 ans se sont inscrites à cette étude au nord de Manhattan. Les deux groupes étaient ethniquement et racialement différents, avec des participants noirs, blancs et hispaniques.
Tous les participants ont passé des examens médicaux au début de cette étude ainsi que des tests cognitifs pour mesurer la mémoire, les compétences linguistiques et les fonctions exécutives, ce qui implique des capacités de réflexion comme l’organisation, la planification et l’accomplissement de tâches. Le groupe de Washington-Heights-Inwood, composé de 5 330 participants, a été suivi pendant sept ans en moyenne, avec six séries de tests de suivi tous les 18 mois à deux ans. Le groupe au nord de Manhattan, composé de 1 093 participants, a été suivi pendant cinq ans avec une série de tests de suivi.

Trois sortes de polluants atmosphériques

Les chercheurs ont utilisé les adresses résidentielles de chaque participant pour déterminer leur exposition à trois polluants atmosphériques. Ces polluants étaient le dioxyde d’azote et deux groupes de particules, les particules de liquides ou de solides en suspension dans l’air de moins de 2,5 microns de diamètre appelées particules fines et les particules de moins de 10 microns de diamètre appelées particules respirables. Les niveaux moyens de polluants atmosphériques étaient similaires pour les deux groupes de participants. Dans chaque groupe, les participants ont été répartis en quatre groupes en fonction de leur exposition à la pollution de l’air.
Les chercheurs ont constaté que les participants à l’étude du Washington-Heights Inwood ont été exposés à une moyenne annuelle de 32 parties par milliard de dioxyde d’azote, 13 microgrammes par mètre cube (µg/m3) de particules fines et 21 µg/m3 de particules respirables. L’Agence américaine pour la protection de l’environnement (EPA) considère que jusqu’à 53 parties par milliard constitue un niveau sûr d’exposition moyenne annuelle au dioxyde d’azote, jusqu’à 12 µg/m3 pour les particules fines et jusqu’à 50 µg/m3 pour les particules respirables.
Les chercheurs ont découvert que dans le groupe Washington Heights-Inwood, les personnes les plus exposées à des niveaux plus élevés de pollution atmosphérique avaient des scores plus faibles aux tests au début de cette étude et des taux de déclin plus rapide. L’exposition au dioxyde d’azote était liée à un taux accéléré de déclin cognitif comparable à celui d’une année de vieillissement. Les résultats étaient similaires pour les particules fines et respirables.
Dans le groupe au nord de Manhattan, les chercheurs n’ont pas trouvé d’association entre la fonction cognitive et la pollution de l’air. Selon M. Kulick, cette différence pourrait être due au fait que le second groupe était beaucoup plus petit et n’a eu qu’un seul cycle de suivi, contre six pour le premier groupe.

Des preuves scientifiquement pertinentes

« Un des points forts de notre étude est que nous avons pu analyser les taux de déclin cognitif au fil du temps, ce qui ajoute des résultats importants au corpus croissant de preuves scientifiquement pertinentes sur la pollution de l’air et ses effets sur la santé du cerveau des personnes âgées », a déclaré M. Kulick.
La bonne nouvelle pour la santé publique est que la pollution de l’air peut être réduite, et l’a été dans certaines villes, par des lois et des règlements. Mais il y a encore des millions de personnes qui vivent dans des régions des États-Unis où des améliorations majeures de la qualité de l’air sont nécessaires ».

Une étude ayant certaines limites

Une des limites de cette étude est que si elle inclut les niveaux de pollution de l’air à proximité de la résidence d’une personne, elle ne tient pas compte des niveaux de pollution sur le lieu de travail ou ailleurs. En outre, de nombreux participants ont grandi dans d’autres pays et ont pu être exposés à la pollution atmosphérique à des âges différents.
Cette recherche a été publiée dans Neurology,
Source : American Academy of Neurology
Crédit photo : Pixabay
Selon une étude, les personnes qui vivent dans des zones où les niveaux de polluants de l’air sont plus élevés ont des scores cognitifs plus faibles.