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Les chauves-souris peuvent apprendre à imiter des sons spécifiques, ce qui les place dans un groupe d’élite d’animaux capables de faire cette performance. Étudier comment les chauves-souris peuvent copier les bruits pourrait nous aider à en apprendre davantage sur la capacité unique de l’homme à parler et à développer un langage.

Une capacité rare chez les animaux

La capacité d’imiter des sons spécifiques – appelée apprentissage de la production vocale – est rare dans le règne animal. Les humains en sont capables, tout comme certaines espèces d’oiseaux, ainsi que les phoques, les dauphins, les baleines et les éléphants.
« C’est relativement difficile », explique Ella Lattenkamp, de l’Institut Max Planck de psycholinguistique de Nimègue, aux Pays-Bas. « Il faut mémoriser le son, le produire et ensuite réentendre ce que l’on vient de produire et le comparer avec le modèle que nous avons dans la tête », dit-elle.
Lattenkamp et ses collègues ont formé six chauves-souris adultes à imiter leurs propres appels en les récompensant avec de la nourriture si elles répétaient le son. Ces chauves-souris ont été placées dans des mini-studios d’enregistrement équipés de haut-parleurs, de microphones et de dispositifs d’alimentation télécommandés qui leur ont fourni des récompenses.
Les chercheurs ont enregistré les appels de ces chauves-souris, puis ont manipulé les enregistrements pour abaisser la fréquence des sons. Les chauves-souris étaient ensuite exposées de manière répétée à différents sons et récompensées avec de la purée de banane chaque fois qu’elles imitaient correctement un son. En 30 jours, les six chauves-souris avaient appris à diminuer la fréquence de leurs cris pour imiter les sons enregistrés.
L’apprentissage de la production vocale est important pour la parole et l’étudier chez d’autres mammifères, comme les chauves-souris, pourrait donc fournir des indices sur son développement chez l’homme.

Le bébé chauves-souris peuvent imiter les sons de leurs parents

La plupart des études sur l’apprentissage de la production vocale ont porté sur les oiseaux chanteurs, explique M. Lattenkamp. Une précédente étude a montré que les bébés chauves-souris peuvent imiter les sons émis par leurs parents, mais jusqu’à présent, il n’était pas clair si ces chauves-souris conservent la capacité d’apprendre et d’imiter de nouveaux sons à l’âge adulte.
Selon M. Lattenkamp, la prochaine étape de l’équipe consistera à déterminer si des chauves-souris adultes qui ont appris à imiter les appels à basse fréquence sont également capables d’apprendre des sons ou des motifs sonores plus complexes. « Elles n’ont pas encore été formées pour chanter », dit-elle.
Mais les chauves-souris ne seront probablement pas capables d’apprendre à imiter quoi que ce soit d’aussi compliqué que la parole humaine, explique Mme Lattenkamp, car elles n’ont pas la physiologie appropriée pour produire les sons requis.
Cette recherche a été publiée dans Biology Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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Les chauves-souris peuvent apprendre à imiter des sons spécifiques, ce qui les place dans un groupe d'élite d'animaux capables de faire cette performance. Étudier comment les chauves-souris peuvent copier les bruits pourrait nous aider à en apprendre davantage sur la capacité unique de l'homme à parler et à développer...