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Des chercheurs ont découvert qu’un groupe bizarre de microbes connus sous le nom de « virus géants » contiennent des gènes associés au métabolisme, qu’ils utilisent probablement pour convertir leurs hôtes zombifiés en usines à énergie suralimentée.

Les virus géants jouent un rôle important sur Terre

Comme nombre de leurs victimes jouent un rôle important dans l’atténuation du changement climatique et le contrôle des écosystèmes océaniques, les virus géants pourraient exercer un pouvoir inattendu sur la vie sur Terre.
Il existe plus de 200 000 types de virus dans les océans du monde. Certains sont des virus géants, ainsi nommés parce qu’ils ont tendance à être environ dix fois plus gros que les virus ordinaires.
Ils sont encore minuscules – le plus grand ne fait qu’un cinquième de la taille d’un globule rouge – ce qui pourrait expliquer pourquoi ils n’ont pas été découverts avant 2003. Depuis lors, les chercheurs ont appris quelques faits fondamentaux – ces virus infectent principalement les amibes et le phytoplancton – mais les scientifiques essaient toujours de comprendre ce qui les fait agir ainsi.
Dans cette nouvelle étude, les microbiologistes dirigés par Frank Aylward de l’Institut polytechnique et de l’Université d’État de Virginie n’ont pas fouillé dans les océans. Au lieu de cela, ils sont allés fouiller dans des bases de données publiques, analysant des milliers de génomes, principalement marins, pour y trouver les empreintes génétiques des virus géants.

Ils sont extrêmement divers

Ils ont extrait 501 génomes de virus présumés géants, les comparant à 121 génomes de référence connus pour créer un arbre généalogique. Leurs résultats, publiés ce mois-ci dans Nature Communications, montrent que les virus géants sont extrêmement divers, se divisant en 54 groupes distincts. Plusieurs génomes sont nouveaux pour la science et représentent probablement de nouvelles espèces.
En plus des gènes habituels qui permettent à un virus d’infecter son hôte et de se multiplier, plusieurs contiennent également des gènes pour le métabolisme – le processus qui convertit la nourriture en énergie dans toutes les cellules vivantes.
Cela a été une surprise car les virus ne se nourrissent pas. Et bizarrement, ces gènes n’étaient pas un ajout récent, explique le premier auteur Mohammad Moniruzzaman : plusieurs d’entre eux évoluaient depuis des millions d’années. « Si votre objectif est simplement de trouver un nouvel hôte et de vous multiplier », demande-t-il, pourquoi avez-vous besoin de ces gènes ?

Ils pourraient affecter le phytoplancton de façon dramatique

Tout cela pourrait avoir un impact dramatique sur la vie marine. Le phytoplancton absorbe le dioxyde de carbone, un gaz à effet de serre, de l’atmosphère pendant qu’il effectue la photosynthèse. Ils forment également la base de toute la chaîne alimentaire, les relations « qui mange qui » entre prédateur et proie. Pourtant, les chercheurs commencent tout juste à étudier les impacts plus importants qui pourraient se produire.
Frederik Schulz, microbiologiste au Joint Genome Institute, affirme que ces nouveaux travaux aboutissent à des « conclusions similaires » à celles de sa propre équipe. Mais il met en garde contre une spéculation trop vaste. Ce n’est pas parce qu’un gène aide les organismes vivants à métaboliser qu’il fait la même chose pour les virus.
Les deux groupes s’accordent à dire que la culture de virus géants en laboratoire permettrait aux chercheurs de voir ce que ces gènes font réellement. « Je peux raconter de nombreuses histoires », dit M. Moniruzzaman,  » mais il faut vraiment les vérifier en laboratoire ».
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Viktor Forgacs