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La NASA a pour objectif d’envoyer des missions humaines sur Mars dans les années 2030. Mais les scientifiques essaient toujours d’en savoir plus sur les risques de cancer potentiels pour les astronautes en raison de l’exposition aux radiations. Le risque de cancer dû à l’exposition aux rayonnements cosmiques galactiques est considéré comme un obstacle majeur pour une mission habitée vers Mars.

Les risques des rayonnements cosmiques galactiques

Lorsque les astronautes sont envoyés dans l’espace, ils sont exposés à un type de rayonnement qui est « assez exotique, comparé au rayonnement terrestre », a déclaré Michael Weil, auteur principal de cette étude. Les radiations proviennent de deux sources : le Soleil et les supernovas. Les scientifiques en savent très peu sur ces types de rayonnements et leurs effets sur l’homme, car l’exposition sur terre est très limitée, a déclaré M. Weil.
« Le type de rayonnement qui nous préoccupe le plus sont les ions HZE ou ions lourds », a-t-il ajouté. « Quand vous êtes dans l’espace, il n’y a rien pour dévier ce type de rayonnement. Certains de ces ions lourds vont percer la coque d’un vaisseau spatial. Ces rayonnements peuvent endommager les molécules, les cellules et les tissus, avec un potentiel de cancer, de maladies cardiovasculaires et de troubles neurodégénératifs.
Des études antérieures liées aux rayonnements ont utilisé les données sanitaires des survivants des bombardements atomiques d’Hiroshima et de Nagasaki. Bien que ces études aient apporté un certain éclairage, M. Weil a déclaré que ces données posaient un certain nombre de problèmes pour une application dans le monde réel, notamment la comparaison entre une population japonaise en temps de guerre et une population américaine en temps de paix.
Ce type de rayonnement est également différent, et a des effets différents. Pendant les bombardements atomiques, les gens ont été exposés instantanément aux radiations. Mais les astronautes en route pour Mars seront exposés à des radiations de façon continue pendant trois ans.

Une étude avec un groupe de souris

Pour cette étude, M. Weil et le premier auteur, le Dr Elijah Edmondson, pathologiste vétérinaire et chercheur au Frederick National Laboratory for Cancer Research dans le Maryland, ont utilisé un ensemble unique de souris génétiquement diverses, imitant une population humaine. « Les humains sont très divers génétiquement », a-t-il expliqué.
Les souris ont été divisées en trois groupes, le premier groupe ne recevant aucune exposition à des radiations et les deux autres recevant des niveaux d’exposition variables. Bien que l’équipe de recherche ait vu différents types de tumeurs, qui étaient similaires à celles des humains, les ions lourds n’ont pas causé un type de cancer unique. Ils ont également constaté des différences selon le sexe.
Chez l’homme, les femmes sont plus sensibles aux cancers induits par les radiations que les hommes ; l’une des principales raisons est que les femmes vivent plus longtemps, ce qui laisse suffisamment de temps au cancer pour se développer. En évaluant le risque de cancer entre les souris mâles et femelles dans cette étude, les scientifiques ont déclaré que ces résultats étaient identiques aux données humaines. Selon M. Edmondson, cette étude valide le modèle de la NASA pour mesurer les risques de cancer chez l’homme dus aux radiations spatiales.
La NASA met continuellement à jour son modèle d’évaluation des risques, a déclaré M. Weil, et l’a fait en se basant sur des travaux qui ont été effectués précédemment au CSU.

Quelle sera la prochaine étape de cette recherche ?

M. Weil a déclaré qu’il travaillait sur un projet avec le professeur associé de la CSU, Adam Chicco, du département des sciences biomédicales, et d’autres universités, afin d’utiliser une technologie permettant de créer des organes humains, à partir de cultures de tissus. Les chercheurs exposeraient ces tissus à des radiations afin d’en savoir plus sur les risques potentiels pour les astronautes qui iront vers Mars.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : Colorado State University
Crédit photo : Pixabay

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