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Pour répondre à la crise environnementale des déchets du plastique, les chimistes de Cornell ont développé un nouveau polymère avec une force suffisante dans un environnement marin qui peut se dégrader sous un rayonnement ultraviolet.

Un plastique à dégradation rapide

«Nous avons créé un nouveau plastique qui possède les propriétés mécaniques requises par les engins de pêche. S’il finit par se perdre dans le milieu aquatique, ce matériau peut se dégrader sur une échelle de temps relativement courte», a déclaré le chercheur principal Bryce Lipinski, doctorant au laboratoire de Geoff Coates. «Ce matériau pourrait réduire l’accumulation de plastique persistante dans l’environnement.»
La pêche contribue à environ la moitié de tous les déchets de plastiques flottants qui finissent dans les océans, a déclaré Lipinski. Les filets et cordes de pêche sont principalement fabriqués à partir de trois types de polymères: le polypropylène isotactique, le polyéthylène haute densité et le nylon-6,6, dont aucun ne se dégrade facilement.

Un plastique appelé oxyde de polypropylène isotactique

Coates et son équipe de recherche ont passé les 15 dernières années à développer ce plastique appelé oxyde de polypropylène isotactique, ou iPPO. Alors que sa découverte originale remonte à 1949, la résistance mécanique et la photodégradation de ce matériau étaient inconnues avant ces récents travaux. La haute isotacticité (régularité de l’enchaînement) et la longueur de la chaîne de polymères de leur matériau le distinguent de son prédécesseur historique et lui confèrent sa résistance mécanique.
Lipinski a noté que bien que l’iPPO soit stable en utilisation ordinaire, il finit par se décomposer lorsqu’il est exposé à la lumière UV. Ce changement dans la composition de ce plastique est évident en laboratoire, mais «visuellement, il peut ne pas sembler avoir beaucoup changé au cours du processus», a-t-il déclaré. Le taux de dégradation dépend de l’intensité lumineuse, mais dans leurs conditions de laboratoire, a-t-il dit, les longueurs de la chaîne de polymères se sont dégradées au quart de leur longueur d’origine après 30 jours d’exposition.

Prouver sa dégradation totale

En fin de compte, Lipinski et d’autres scientifiques ne veulent laisser aucune trace de polymère dans l’environnement. Il note qu’il existe un précédent dans la littérature pour la biodégradation de petites chaînes d’iPPO qui pourrait effectivement le faire disparaître à 100%, mais les efforts en cours visent à le prouver.
Cette recherche a été publiée dans Journal of the American Chemical Society.
Source : Cornell University
Crédit photo : Pixabay

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