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Un amas flottant géant de roche volcanique appelé pierre ponce aurait pu traverser un ancien océan martien et créer l’une des caractéristiques les plus mystérieuses que nous pouvons voir à la surface de Mars aujourd’hui.

Un amas géant de roche volcanique

La formation Medusae Fossae (MFF), trouvée près de l’équateur martien, s’étend sur environ 5000 kilomètres. Comprenant des collines et des monticules vallonnés, les scientifiques ont précédemment suggéré que son origine était des cendres volcaniques des monts Olympus Mons ou Elysium Mons à proximité .
Cependant, la taille du MFF pose certains problèmes à cette théorie. «C’est énorme, plus d’un million de kilomètres carrés de superficie couverte par [environ] des millions de kilomètres cubes de cendres», explique James Zimbelman à la Smithsonian Institution à Washington, DC. « Cela représente de nombreux ordres de grandeur plus grands que les plus grandes éruptions volcaniques que nous connaissons ici sur Terre. »
Au lieu de cela, Zimbelman et Peter Mouginis-Mark de l’Université d’Hawaï ont examiné si un amas de pierre ponce aurait pu être à l’origine de cette caractéristique mystérieuse. Mouginis-Mark a proposé l’idée pour la première fois en 1993, et des images des vaisseaux spatiaux en orbite autour de Mars ont fourni de nouvelles preuves.
La pierre ponce est une roche volcanique légère et poreuse produite lorsque la lave interagit avec l’eau et se refroidit rapidement, laissant derrière elle des bulles de gaz piégées. Sur Terre, elle peut s’accumuler pour produire de vastes amas flottants, comme celui de 150 kilomètres carrés sur l’océan Pacifique qui a été découvert en 2018.

Un glissement de terrain de l’Olympus Mons aurait créé cet amas

Les preuves de glissements de terrain de l’Olympus Mons suggèrent qu’un processus similaire aurait pu se produire sur Mars, ont déclaré les chercheurs. La pierre ponce se serait accumulée avant de se détacher, dérivant à travers un ancien océan martien et finissant par s’arrêter sur un rivage – l’emplacement actuel du MFF.
«Le principal problème est qu’il n’y a pas de volcan à proximité qui semble avoir explosé avec le volume de matière [nécessaire pour la théorie des cendres volcaniques]», explique Mouginis-Mark. « Alors nous avons commencé à parler, eh bien, si vous avez ces amas de pierre ponce qui flottent sur un océan paléo-martien, où iraient-ils? »
Les preuves d’un tel océan sont débattues, mais s’il existait, il aurait probablement atteint au moins quelques centaines de mètres de profondeur, couvrant l’hémisphère nord de la planète Mars. Un vent martien du sud-ouest, rendu possible par l’atmosphère plus épaisse de l’époque, aurait alors pu transporter un amas de pierre ponce sur cet océan à 4000 kilomètres d’Olympe Mons jusqu’à l’endroit où se trouve le MFF aujourd’hui.
Kevin Lewis de l’Université Johns Hopkins dans le Maryland, qui n’était pas impliqué dans cette recherche mais avait auparavant travaillé sur l’origine des cendres volcaniques du MFF, a déclaré que la théorie de l’amas de pierre ponce n’était « pas totalement bizarre » et méritait une enquête plus approfondie. « C’est certainement une nouvelle hypothèse intéressante et créative », a-t-il déclaré.

Des informations sur le climat de l’ancienne Mars

Si elle est vraie, elle pourrait influencer le débat sur la présence d’anciens grands océans sur Mars, et potentiellement son habitabilité antérieure. «La proposition de pierre ponce en amas nécessite vraiment un plan d’eau ouvert et non gelé», explique Lewis. «Cela fournirait certainement des informations assez intéressantes sur le paléo-climat martien en matière d’abondance d’eau et peut-être d’habitabilité.»
Malheureusement, sans échantillonnage direct du MFF, il sera difficile de faire une déclaration concluante sur son origine, et ce ne sera peut-être pas pour bientôt. «Ce n’est vraiment pas en tête des listes de priorités de la plupart des chercheurs», explique Mouginis-Mark. « Mais nous sommes maintenant à un point où nous pouvons au moins mettre en place des modèles plus précis. »
Cette recherche a été publiée dans Icarus.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay