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La liste croissante des traitements possibles pour le nouveau coronavirus comprend un candidat peu probable : la famotidine – le composé actif du médicament en vente libre Pepcid contre les brûlures d’estomac. Le 7 avril, les premiers patients du COVID-19 à Northwell Health dans la région de New York ont commencé à recevoir de la famotidine par voie intraveineuse, à une dose neuf fois supérieure à celle pour calmer les brûlures d’estomac.

La famotidine efficace le nouveau coronavirus

Contrairement à d’autres médicaments que le système de 23 hôpitaux teste, notamment le sarilumab de Regeneron et le remdesivir de Gilead Science, Northwell a gardé cette étude sur la famotidine secrète pour constituer un stock de recherche avant que d’autres hôpitaux, ou même le gouvernement fédéral, ne commencent à l’acheter. « Si nous en parlions aux mauvaises personnes ou trop tôt, l’approvisionnement en médicaments disparaîtrait », explique Kevin Tracey, ancien neurochirurgien chargé de la recherche dans les systèmes hospitaliers.
Depuis samedi, 187 patients atteints du COVID-19 dans un état critique, dont beaucoup sous respirateur, ont été recrutés pour cet essai, qui vise un total de 1174 personnes. Des rapports en provenance de Chine et les résultats de la modélisation moléculaire suggèrent que ce médicament, qui semble se lier à une enzyme clé du coronavirus 2 du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS-CoV-2), pourrait faire la différence.
Mais le battage médiatique autour de l’hydroxychloroquine et de la chloroquine – ces médicaments antipaludiques non éprouvés dont le président Donald Trump et certains médecins et scientifiques font l’éloge – a fait craindre à Tracey de susciter un enthousiasme prématuré. Il est très discret sur les perspectives de la famotidine, du moins jusqu’à ce que les résultats provisoires des 391 premiers patients soient disponibles. « Si cela fonctionne, nous le saurons dans quelques semaines », dit-il.
Michael Callahan, a été le premier à attirer l’attention sur ce médicament aux États-Unis. Callahan, qui est basé au Massachusetts General Hospital à Boston et qui a de nombreux contacts dans le monde de la biodéfense, a passé du temps dans les zones chaudes du monde entier, notamment lors de l’épidémie de 2003 d’une autre maladie à coronavirus, le SRAS, à Hong Kong. À la mi-janvier, il était à Nanjing, en Chine. Lorsque l’épidémie de COVID-19 a commencé à exploser à Wuhan, il a suivi ses collègues chinois dans cette ville de plus en plus désespérée.
Ce virus tuait un patient sur cinq de plus de 80 ans. Les patients de tous âges souffrant d’hypertension et de maladie pulmonaire obstructive chronique se portaient mal. Callahan et ses collègues chinois se sont demandé pourquoi de nombreux survivants étaient pauvres. « Pourquoi ces paysans âgés ne meurent-ils pas ? » demande-t-il.

Michael Callahan a découvert les effets de la famotidine 

En examinant les dossiers de 6212 patients atteints du COVID-19, les médecins ont remarqué que de nombreux survivants souffraient de brûlures d’estomac chroniques et étaient sous famotidine. Les patients hospitalisés atteints du COVID-19 sous famotidine semblaient mourir à un taux d’environ 14% contre 27% pour ceux qui ne prenaient pas ce médicament, bien que cette analyse ait été grossière et que les résultats ne soient pas statistiquement significatifs.
Mais cela a suffi pour que M. Callahan poursuive son idée. À son retour de Wuhan, il a informé Robert Kadlec, secrétaire adjoint pour la préparation et la réponse au ministère de la santé et des services sociaux, puis s’est entretenu avec Robert Malone, médecin en chef des laboratoires Alchem basés en Floride, une organisation de fabrication sous contrat.
Malone fait partie d’un projet classé appelé DOMANE qui utilise des simulations informatiques, l’intelligence artificielle et d’autres méthodes pour identifier rapidement les médicaments approuvés par la Food and Drug Administration américaine et d’autres composés sûrs qui peuvent être réutilisés contre des menaces telles que les nouveaux virus.

La famotidine se lierait à une protéase de type papaïne

Malone avait les yeux sur une enzyme virale appelée protéase de type papaïne, qui aide l’agent pathogène à se répliquer. Pour voir si la famotidine se lie à cette protéine, il aurait normalement besoin de la structure 3D de l’enzyme, mais celle-ci ne serait pas disponible avant des mois. M. Malone a donc recruté le chimiste informaticien Joshua Pottel, président de Molecular Forecaster, basé à Montréal, pour le prédire à partir de deux structures cristallines de la protéase du coronavirus du SRAS de 2003, combinées avec la séquence d’ARN du nouveau coronavirus.
Ils ont notamment comparé les séquences de gènes des nouvelles et des anciennes protéases afin d’exclure des différences de structure importantes. M. Pottel a ensuite testé la manière dont 2 600 composés différents interagissent avec cette nouvelle protéase. La modélisation a donné plusieurs douzaines de résultats prometteurs que les chimistes pharmaceutiques et d’autres experts ont ramenés à trois. La famotidine en était un.
Après avoir obtenu l’approbation de la Food and Drug Administration, Northwell a utilisé ses propres fonds pour lancer ce projet. Il a fallu des semaines pour obtenir la moitié de la famotidine nécessaire dans des flacons stériles, car la version injectable n’est pas très populaire. Le 14 avril, la Biomedical Advanced Research and Development Authority (BARDA), qui dépend de Kadlec, a attribué à Alchem un contrat de 20,7 millions de dollars pour cette essai, dont la majeure partie a servi à payer les frais de Northwell.

Évaluer l’efficacité de la famotidine

Ce projet de protocole de cette étude visait uniquement à évaluer l’efficacité de la famotidine, mais le médicament antipaludéen de Trump, qui a changé la donne, est rapidement devenu la norme de soins pour les patients hospitalisés sous COVID-19. Cela signifiait que les chercheurs ne pourraient recruter qu’un nombre suffisant de sujets pour un essai qui testerait une combinaison de famotidine et d’hydroxychloroquine. Ces patients seraient comparés à un groupe de traitement à base d’hydroxychloroquine uniquement et à un groupe témoin historique composé de centaines de patients traités plus tôt dans cette épidémie. « Est-ce de la bonne science ? Non », déclare M. Tracey. « C’est le monde réel. »
Des preuves anecdotiques ont encouragé les chercheurs de Northwell. Après avoir parlé à Tracey, David Tuveson, directeur du Cold Spring Harbor Laboratory Cancer Center, a recommandé la famotidine à sa sœur de 44 ans. Elle avait été testée positive au COVID-19 et avait développé une fièvre. Ses lèvres sont devenues bleu foncé à cause de l’hypoxie.

Une femme a pris une forte dose de famotidine et sa fièvre est tombée

Elle a pris sa première forte dose de famotidine par voie orale le 28 mars. Le lendemain matin, sa fièvre est tombée et sa saturation en oxygène est revenue à la normale. Cinq collègues malades, dont trois avec le COVID-19 confirmé, ont également montré des améliorations spectaculaires en prenant des versions en vente libre de ce médicament, selon une feuille de calcul des cas cliniques que Tuveson a partagé avec Science. De nombreux patients atteints du COVID-19 se rétablissent avec de simples médicaments qui soulagent les symptômes, mais Tuveson attribue le mérite à ce médicament contre les brûlures d’estomac.
Après qu’une chaîne de courriels sur cette expérience se soit largement répandue parmi les médecins, Timothy Wang, chef du service de gastroentérologie au Centre médical de l’Université de Columbia, a vu d’autres indices prometteurs sur la famotidine dans sa propre revue rétrospective des dossiers de 1620 patients hospitalisés atteints du COVID-19. La semaine dernière, il a partagé ses résultats avec Tracey et Callahan, et les a ajoutés en tant que coauteurs d’un article actuellement en cours d’examen dans Annals of Internal Medicine. Les trois chercheurs soulignent toutefois que le véritable test est l’essai en cours. « Nous ne savons toujours pas si cela va fonctionner ou non », dit Tracey.
Source : Science
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