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Les rapports sur la mort des insectes ont peut-être été grandement exagérés. De nouvelles recherches révèlent que si un pourcentage alarmant de 9 % des insectes terrestres disparaît chaque décennie, la situation des insectes dans le monde est beaucoup plus nuancée que les avertissements d’une « apocalypse des insectes« .

Il n’y aurait pas d’apocalypse

Le problème a été mis en évidence en 2017, lorsqu’une étude a révélé une baisse de 75 % des insectes volants dans certaines régions d’Allemagne en raison des pressions environnementales telles que l’agriculture intensive. Mais les craintes d’un effondrement des insectes ont vraiment pris leur envol l’année dernière avec une étude de Francisco Sánchez-Bayo, de l’université de Sydney, et de ses collègues qui a fait la une des journaux, suggérant que 2,5 % de la biomasse des insectes est perdue chaque année. Sans action, l’équipe a mis en garde : « les insectes dans leur ensemble seront en voie d’extinction dans quelques décennies. »
Il s’en est suivi une réaction brutale, avec au moins sept critiques publiées dans des revues. L’une d’entre elles était simple : les auteurs avaient effectué des recherches par mots-clés dans la littérature pour « insecte » et « déclin », mais pas pour « augmentation », ce qui aurait biaisé leur analyse de la littérature.
Quelle est donc la situation réelle des insectes dans le monde ? Selon les entomologistes, une nouvelle analyse publiée dans la revue Science donne une image beaucoup plus réaliste, mais non moins préoccupante.
Roel van Klink, du Centre allemand de recherche sur la biodiversité intégrative de Leipzig, et ses collègues ont compilé des données sur l’abondance à long terme de milliers d’espèces d’insectes à partir de 166 études menées dans 41 pays, couvrant les baisses et les hausses. Gergana Daskalova, de l’université d’Édimbourg, au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à cette étude, affirme qu’elle est la plus complète à ce jour.

Cela reste alarmant

L’analyse a conclu que le nombre et la biomasse des insectes diminuent de 0,92 % par an. Bien que ce chiffre soit bien inférieur à celui de l’étude de l’année dernière, M. van Klink note que sur une génération humaine, soit 30 ans, il s’agit d’un déclin d’un quart. « Je trouve cela assez grave et assez alarmant », dit-il. « La chose la plus importante que les gens doivent comprendre est que cela ne va pas mal pour tous les insectes, que c’est variable ».
M. Sánchez-Bayo affirme que son article de l’année dernière portait sur le déclin des espèces plutôt que sur les changements de la biomasse, ce qui signifie que les deux ne sont pas directement comparables.
Lynn Dicks, de l’université de Cambridge, qui a participé à cette étude, affirme que celle-ci correspond à la fois aux histoires anecdotiques de pertes d’insectes et aux données qu’elle a vues. « Ce n’est pas une histoire d’apocalypse imminente et horrible, mais une histoire de la dégradation environnementale que nous devons renverser », dit-elle. Alors que l’idée que tous les insectes vont disparaître dans des décennies est absurde, dit Dicks, Matt Shardlow de l’organisation caritative britannique Buglife affirme qu’une perte de 9 % par décennie est insoutenable.
Il est impossible d’avoir une idée vraiment précise de la situation des insectes dans le monde, car les données des enquêtes sont si fragmentaires. La grande majorité provient d’Europe et d’Amérique du Nord. « Nous manquons de données sur la durée, nous sommes fortement limités géographiquement et de nombreuses études ont tendance à se concentrer sur quelques-uns des très nombreux groupes d’insectes », explique Adam Hart de l’université du Gloucestershire, au Royaume-Uni.

Nous pouvons aider les insectes

Une conclusion positive, qui fait écho à une étude britannique récente, est que les insectes d’eau douce se portent bien – leur nombre a augmenté d’environ 11 % par décennie. L’équipe de M. Van Klink pense que cela est probablement dû à l’amélioration de la qualité de l’eau, grâce à des lois telles que la directive sur l’eau de l’Union européenne. Bien que ce soit une bonne nouvelle, dit Dave Goulson de l’université du Sussex, au Royaume-Uni, il souligne que la plupart des insectes se trouvent sur terre – seulement un dixième environ sont aquatiques.
Néanmoins, tous les entomologistes interrogés par New Scientist sont d’accord sur un point : le rétablissement des espèces d’eau douce montre que nous pouvons agir et aider les insectes. « Cela montre que l’on peut vraiment faire la différence. La nature réagira toujours, si vous arrêtez de la malmener », explique M. Dicks.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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