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Le changement climatique et le réchauffement des mers transforment les récifs coralliens tropicaux et détruisent des décennies de connaissances sur la manière de protéger ces écosystèmes délicats et vitaux. De nombreux récifs coralliens voient leur biodiversité diminuer en raison des phénomènes répétés de blanchiment des coraux.

Les récifs coralliens et la biodiversité

Les zones protégées, appelées réserves marines, sont un outil efficace et établi de longue date dans la boîte à outils de la conservation. Les réserves marines ont été utilisées pendant des décennies pour améliorer la biodiversité et la biomasse des poissons en empêchant les dommages et la surexploitation par la pêche.
Cependant, une nouvelle étude souligne que les réserves marines des récifs coralliens tropicaux ne peuvent offrir que peu de défense face aux impacts du changement climatique. Et les changements observés vont obliger les scientifiques, les défenseurs de l’environnement et les gestionnaires des réserves à repenser le rôle que peuvent jouer ces zones protégées.
« Le changement climatique modifie si fondamentalement la structure et la composition des écosystèmes des récifs coralliens que la manière dont l’écosystème fonctionne et répond aux approches communes de gestion et de conservation doit être soigneusement réévaluée », explique le professeur Nick Graham de l’université de Lancaster et auteur principal de cette étude. « Les règles sur lesquelles nous en sommes venus à compter ne s’appliquent plus ».
Cette nouvelle étude s’est concentrée sur les récifs et les réserves marines des Seychelles. Les récifs coralliens des Seychelles ont été gravement touchés par un épisode de blanchissement en 1998, au cours duquel environ 90 % des coraux sont morts. Les scientifiques ont utilisé des données provenant de 21 récifs sur une période de 20 ans, couvrant l’événement de blanchiment de 1998, pour étudier comment les récifs ont changé et comment cela a affecté le rôle des réserves marines.

Les Seychelles contenaient une grande biodiversité

Le professeur Graham explique : « nos enregistrements à long terme des récifs coralliens des Seychelles montrent qu’avant l’événement du blanchiment, les réserves marines contenaient une couverture corallienne élevée, une large gamme de poissons et une biomasse élevée de poissons carnivores et herbivores.
« Après cet événement, le rôle des réserves marines a considérablement changé. Elles ne supportaient plus une couverture corallienne plus élevée que les zones de pêche adjacentes, et leur rôle dans l’amélioration de la biodiversité a diminué. Les poissons qui aiment les plantes dominaient les communautés de poissons. C’était le cas des récifs où les coraux se rétablissaient, ainsi que des récifs transformés et dominés par les algues ».
La réduction du nombre de prédateurs carnivores montre que ces réserves sont beaucoup moins efficaces pour protéger le sommet des chaînes alimentaires dans les années qui suivent les événements de blanchiment. Ces baisses de population sont probablement dues à la diminution du nombre de poissons dont ils peuvent se nourrir après la perte des structures des récifs coralliens.

Une réduction urgente des gaz à effet de serre

Si les scientifiques estiment que ces réserves marines ont encore un rôle important à jouer dans la protection de la biomasse halieutique, ils appellent dans leur document à une réduction urgente des émissions mondiales de gaz à effet de serre, ainsi que d’autres pressions comme les mauvaises pratiques terrestres qui apportent des nutriments et des polluants aux eaux côtières, afin de protéger les récifs coralliens tropicaux.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : Lancaster University
Crédit photo : Pexels