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Un marqueur biologique chez les nourrissons qui semble prédire un diagnostic d’autisme a été identifié dans une petite étude menée par des chercheurs de la faculté de médecine de Stanford. Cette étude de 33 jeunes enfants a montré que le biomarqueur – appelé vasopressine – était présent à des niveaux plus faibles pendant la petite enfance dans le liquide céphalo-rachidien (LCR) des bébés qui ont été diagnostiqués plus tard comme étant autistes que ceux qui ne l’étaient pas.

Un marqueur biologique de l’autisme

« Lorsque les jeunes enfants ne traitent pas correctement les stimuli sociaux de base dès leur plus jeune âge, cela place leur cerveau sur une trajectoire de développement différente », a déclaré Karen Parker, professeur associé de psychiatrie et de sciences du comportement. Bien que l’autisme puisse être diagnostiqué à partir de symptômes comportementaux vers l’âge de 2 ans, la pénurie de spécialistes de l’autisme retarde souvent le diagnostic jusqu’à l’âge de 4 ans ou plus, ce qui fait que ces enfants ne bénéficient pas des avantages d’un traitement précoce.
La vasopressine semble jouer un rôle important dans l’autisme. Lors de recherches antérieures, l’équipe de M. Parker a découvert que les niveaux de vasopressine dans le LCR sont plus faibles chez les enfants et les adolescents autistes que chez ceux qui ne souffrent pas de ce trouble, et que les personnes dont les niveaux de vasopressine dans le LCR sont les plus faibles présentent les symptômes d’autisme les plus graves. L’équipe de M. Parker a également démontré précédemment que l’administration de vasopressine aux enfants autistes améliore leur capacité sociale.

Des échantillons du liquide céphalo-rachidien

Cette nouvelle étude a été menée en utilisant une archive d’échantillons de LCR prélevés sur des nourrissons lors de soins médicaux de routine. Si un nourrisson de moins de 3 mois fait de la fièvre, les médecins prélèvent généralement le LCR par une ponction lombaire afin d’exclure toute infection cérébrale. cette étude a utilisé le LCR qui a été laissé par ces procédures et qui a été congelé pour des recherches ultérieures.
Après avoir fait correspondre 913 échantillons de LCR archivés aux dossiers médicaux, les chercheurs ont identifié 11 nourrissons qui ont été diagnostiqués plus tard comme étant autistes dans l’enfance. Les échantillons de LCR de neuf d’entre eux étaient suffisamment importants pour être testés. Chacun de ces échantillons a été comparé à deux échantillons témoins obtenus d’enfants dont le dossier médical ne montrait pas de diagnostic d’autisme à l’âge de 12 ans.
Les chercheurs ont trouvé des niveaux de vasopressine dans le LCR nettement plus faibles chez les enfants qui ont été diagnostiqués plus tard comme autistes que chez ceux qui ne l’ont pas été. Les niveaux individuels de vasopressine ont correctement prédit quels enfants développeraient l’autisme dans sept des neuf cas d’autisme. Les deux échantillons qui n’ont pas correctement prédit l’autisme provenaient de nourrissons qui ont également été diagnostiqués plus tard comme souffrant d’un trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité.

La nécessité d’une étude plus vaste

Ces résultats doivent être reproduits dans un groupe plus large, a déclaré M. Parker. Son équipe aimerait également étudier des échantillons de LCR provenant d’enfants atteints d’autres troubles – tels que des maladies neuromusculaires qui ont une composante neurologique mais qui n’altèrent pas les aptitudes sociales – afin de déterminer si la découverte d’un faible taux de vasopressine dans le LCR est spécifique à l’autisme. Ils espèrent également étudier s’il existe un biomarqueur sanguin pour l’autisme chez les nourrissons, car il est difficile d’obtenir des échantillons de LCR.
Des études antérieures sur des nourrissons à haut risque d’autisme, comme ceux qui ont un frère ou une sœur autiste, ont démontré que les bébés qui développent plus tard l’autisme ne présentent pas de symptômes comportementaux très tôt dans leur vie. Cela signifie qu’il y a probablement un délai avant que les symptômes n’apparaissent pour que les thérapies comportementales visant à maintenir la réactivité sociale soient le plus efficace possible, a déclaré M. Parker.

Intervenir de façon précoce

« Si nous pouvions intervenir lorsque les enfants regardent encore les visages, sourient et répondent à leur nom, cela pourrait potentiellement changer la trajectoire de cette maladie », a-t-elle déclaré.
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : Stanford University Medical Center
Crédit photo : Pexels

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