renifler-pour-prédire-la-guérison-une-lésoin-cérébrale
La capacité à détecter les odeurs permet de prédire le rétablissement et la survie à long terme des patients qui ont subi de graves lésions cérébrales, selon une nouvelle étude. Un simple « test de reniflement » peu coûteux pourrait aider les médecins à diagnostiquer avec précision et à déterminer les plans de traitement pour les patients souffrant de troubles de la conscience.

Un « test de reniflement »

Cette étude a porté sur des patients atteints de lésions cérébrales ne présentant que très peu ou pas de signes de conscience du monde extérieur. Elle a révélé que 100 % des patients qui ont réagi au test de reniflement ont repris conscience, et que plus de 91 % de ces patients étaient toujours en vie trois ans et demi après la blessure.
« La précision du test de reniflage est remarquable – j’espère qu’il aidera pour traiter les patients gravement blessés au cerveau dans le monde entier », a déclaré Anat Arzi, un chercheur du département de psychologie de l’université de Cambridge qui a dirigé ces recherches, avec le professeur Noam Sobel de l’Institut Weizmann des sciences d’Israël et le Dr Yaron Sacher de l’hôpital de réadaptation Loewenstein en Israël.
Notre odorat est un mécanisme très élémentaire et repose sur des structures situées au plus profond du cerveau. Le cerveau modifie automatiquement la façon dont nous reniflons en réponse à différentes odeurs. Par exemple, lorsqu’une odeur désagréable nous est présentée, nous prenons automatiquement des respirations plus courtes et moins profondes. Chez l’homme en bonne santé, la réponse au reniflement se produit à la fois en état de veille et de sommeil.

Une recherche avec 43 patients

Des recherches ont été menées sur 43 patients gravement atteints de lésions cérébrales. L’expérimentateur a d’abord expliqué à chaque patient que des odeurs différentes leur seraient présentées dans des bocaux, et que la respiration par le nez serait surveillée à l’aide d’un petit tube appelé canule nasale. Rien n’indiquait que ces patients entendaient ou comprenaient.
Les chercheurs ont constaté que les patients peu conscients inhalaient beaucoup moins en réaction aux odeurs, mais ne faisaient pas la différence entre les odeurs agréables et les odeurs désagréables. Ces patients ont également modifié leur débit d’air nasal en réponse à un bocal sans odeur. Cela implique une prise de conscience du bocal ou une anticipation apprise d’une odeur.
Les patients en état végétatif ont varié – certains n’ont pas modifié leur respiration en réponse à l’une ou l’autre des odeurs, mais d’autres l’ont fait. Une enquête de suivi menée trois ans et demi plus tard a révélé que plus de 91 % des patients qui avaient eu une réaction olfactive peu après une blessure étaient toujours en vie, mais que 63 % de ceux qui n’avaient pas montré de réaction étaient morts.
En mesurant la réponse du reniflement chez les patients gravement blessés au cerveau, les chercheurs ont pu mesurer le fonctionnement des structures cérébrales profondes. Dans l’ensemble du groupe de patients, ils ont constaté que les réponses au reniflement différaient systématiquement entre ceux qui étaient dans un état végétatif et ceux qui étaient dans un état de conscience minimale, ce qui fournit des preuves supplémentaires pour un diagnostic précis.

Les patients dans un état végétatif passaient à un état de conscience minimale

« Nous avons découvert que si les patients dans un état végétatif avaient une réponse de reniflement, ils passaient ensuite à un état de conscience minimale. Dans certains cas, c’était le seul signe que leur cerveau allait se rétablir – et nous l’avons vu des jours, des semaines et même des mois avant tout autre signe », a déclaré M. Arzi.
Dans un état végétatif, le patient peut ouvrir les yeux, se réveiller et s’endormir régulièrement et avoir des réflexes de base, mais il ne montre aucune réponse significative ni aucun signe de conscience. Un état de conscience minimale diffère parce que le patient peut avoir des périodes où il peut montrer des signes de conscience ou répondre à des questions.

Un nouvel outil de diagnostic

« Lorsque la réponse du renifleur fonctionne normalement, cela montre que le patient peut encore avoir un certain niveau de conscience même si tous les autres signes sont absents », a déclaré le Dr Tristan Bekinschtein, du département de psychologie de l’Université de Cambridge, qui a participé à cette étude. « Cette nouvelle méthode pour évaluer la probabilité de guérison devrait être immédiatement ajoutée dans les outils de diagnostic pour les patients souffrant de troubles de la conscience ».
Cette recherche a été publiée dans Nature.
Source : University of Cambridge
Crédit photo : Pexels