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La recherche d’un traitement efficace contre le COVID-19 a conduit une équipe de chercheurs à trouver un allié improbable pour leurs travaux : un lama nommé Winter. L’équipe – de l’Université du Texas à Austin, des Instituts nationaux de la santé et de l’Université de Gand en Belgique – fait part de ses découvertes sur une piste potentielle pour un traitement contre le coronavirus impliquant des lamas dans la revue Cell.

Des anticorps de lamas contre le SARS-CoV-2

Les chercheurs ont lié deux copies d’un type spécial d’anticorps produit par les lamas pour créer un nouvel anticorps qui se lie étroitement à une protéine clé du coronavirus qui cause le COVID-19. Cette protéine, appelée « protéine de pointe », permet au virus de pénétrer dans les cellules hôtes. Les premiers tests indiquent que cet anticorps empêche les virus qui présentent cette protéine de pointe d’infecter les cellules en culture.
« C’est l’un des premiers anticorps connus pour neutraliser le SARS-CoV-2 », a déclaré Jason McLellan, professeur associé de biosciences moléculaires à l’UT Austin et coauteur principal de cette étude.
L’équipe se prépare maintenant à mener des études précliniques sur des animaux tels que des hamsters ou des primates non humains, dans l’espoir de procéder à de prochains tests sur des humains. L’objectif est de mettre au point un traitement qui aiderait les personnes peu après l’infection par ce virus.
Il serait particulièrement utile pour les groupes vulnérables tels que les personnes âgées, qui réagissent modestement aux vaccins. Les travailleurs de la santé et les autres personnes exposées à un risque accru d’exposition à ce virus peuvent également bénéficier d’une protection immédiate.
Lorsque le système immunitaire des lamas détecte des envahisseurs étrangers tels que des bactéries et des virus, ces animaux (et d’autres camélidés comme les alpagas) produisent deux types d’anticorps : un qui est similaire aux anticorps humains et un autre qui n’est qu’environ un quart de la taille. Ces petits anticorps, appelés anticorps à domaine unique ou nanocorps, peuvent être nébulisés et utilisés dans un inhalateur.
« Cela les rend potentiellement très intéressants en tant que médicament contre un agent pathogène respiratoire, car ils sont délivrés directement sur le site de l’infection », a déclaré Daniel Wrapp, un étudiant diplômé du laboratoire de McLellan et copremier auteur de l’article.

Le lama Winter

Winter, le lama, a 4 ans et vit toujours dans une ferme de la campagne belge avec environ 130 autres lamas et alpagas. Sa participation à l’expérience a eu lieu en 2016, alors qu’elle avait environ 9 mois et que les chercheurs étudiaient deux coronavirus antérieurs : le SARS-CoV-1 et le MERS-CoV. Au cours d’un processus similaire à celui utilisé pour vacciner les humains contre un virus, il a reçu des injections de protéines de pointe stabilisées de ces virus pendant environ six semaines.
Ensuite, les chercheurs ont prélevé un échantillon de sang et isolé des anticorps qui se sont liés à chaque version de la protéine de pointe. L’un d’entre eux s’est révélé très prometteur pour empêcher un virus qui présente des protéines de pointe provenant du SRAS-CoV-1 d’infecter les cellules en culture. « C’était passionnant pour moi car je travaillais sur ce projet depuis des années », a déclaré M. Wrapp. « Mais il n’y avait pas un grand besoin de traitement contre les coronavirus à l’époque. C’était juste de la recherche fondamentale. Maintenant, cela peut aussi avoir des implications translationnelles ».
L’équipe a mis au point ce nouvel anticorps qui s’avère prometteur pour le traitement de l’actuel SARS-CoV-2 en reliant deux copies de l’anticorps de lama qui a fonctionné contre le précédent virus du SRAS. Ils ont démontré que ce nouvel anticorps neutralise les virus présentant des piques de protéines du SARS-CoV-2 dans des cultures cellulaires. Les scientifiques ont pu mener à bien cette recherche et la publier dans une revue de premier plan en quelques semaines grâce aux années de travail qu’ils avaient déjà effectuées sur les coronavirus apparentés.

Ils ont relié deux copies pour qu’il soit plus puissant

Lorsque le SARS-CoV-2 est apparu et a déclenché la pandémie de COVID-19, l’équipe s’est demandé si l’anticorps qu’elle avait découvert pour le SRAS-CoV-1 serait également efficace contre son cousin viral. Ils ont découvert qu’il se liait aussi à la protéine de pointe du SARS-CoV-2, bien que faiblement. Les travaux d’ingénierie qu’ils ont réalisés pour le rendre plus efficace ont consisté à relier deux copies dont ils ont ensuite montré qu’il neutralise un virus pseudo-typé portant des protéines de pointe du SARS-CoV-2. C’est le premier anticorps connu qui neutralise à la fois le SRAS-CoV-1 et le SARS-CoV-2.
Il y a quatre ans, Mme De Vlieger était en train de mettre au point des antiviraux contre la grippe A lorsque Bert Schepens et Xavier Saelens lui ont demandé si elle serait intéressée par recevoir une aide pour isoler les anticorps contre les coronavirus des lamas. « Je pensais que ce serait un petit projet parallèle », a-t-elle déclaré. « Maintenant, l’impact scientifique de ce projet est devenu plus important que ce que je pouvais espérer. C’est incroyable à quel point les virus peuvent être imprévisibles. »
La publication finale de cette étude se fera le 5 mai à cette adresse: https://www.cell.com/cell/fulltext/S0092-8674(20)30494-3.
Cette recherche a été prépubliée dans Cell.
Source : University of Texas at Austin
Crédit photo : Pixabay