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L’ADN viral et bactérien trouvé dans les restes de trois esclaves africains au Mexique suggère que la traite transatlantique des esclaves pourrait avoir introduit de nouvelles maladies infectieuses dans les Amériques.

Des maladies venant des esclaves africains

Cette découverte souligne l’impact de la traite des esclaves sur la propagation des maladies pendant la période coloniale, entre les années 1500 et 1800, explique Rodrigo Barquera de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine en Allemagne.
Barquera et ses collègues ont analysé les restes de personnes enterrées dans un charnier, découvert pour la première fois au début des années 1990, près de l’hôpital royal de San José de los Naturales, dans l’actuelle ville de Mexico. L’ADN et l’analyse chimique des restes ont suggéré que trois des individus étaient d’origine africaine, plutôt que d’origine amérindienne, et ont montré qu’ils étaient de sexe masculin.
La datation au carbone 14 de leurs squelettes a révélé qu’ils sont morts peu après le début de la période coloniale au Mexique, ce qui suggère qu’il s’agissait de personnes réduites à l’esclavage, puisque l’esclavage était le principal mode d’arrivée des Africains dans la région à cette époque. Leurs os ont révélé des changements squelettiques correspondant à un travail intense et à une activité manuelle intense, ainsi que des blessures par balle et des signes de malnutrition.

Ils ont découvert deux maladies

Les chercheurs ont pu extraire l’ADN viral et bactérien des dents de ces trois individus. Ils ont découvert l’ADN du virus de l’hépatite B (VHB) et de la bactérie responsable d’une maladie appelée lacet, qui est similaire à la syphilis et qui était courante au Mexique pendant la période coloniale.
« Nous ne nous attendions pas à récupérer les génomes d’agents pathogènes aussi importants », explique M. Barquera. « Ce sont les premiers restes humains d’Amérique dans lesquels le VHB et le pian ont été identifiés à ce jour, ce qui suggère que la traite des esclaves a pu introduire ces maladies en Amérique latine très tôt dans la période coloniale ».
Les séquences d’ADN de ces agents pathogènes ont révélé leur étroite relation avec les souches circulant dans les populations actuelles d’Afrique de l’Ouest, ce qui indique que ces trois individus ont probablement contracté ces maladies avant d’être amenés de force au Mexique.
« Nous avons seulement trouvé des preuves pour ces deux agents pathogènes, mais il se pourrait que d’autres bactéries, parasites et virus aient été introduits de cette façon, comme la fièvre jaune », explique M. Barquera.
Lucy van Dorp, de l’University College London, affirme que ces résultats concordent avec les preuves précédentes qui suggèrent que la malaria pourrait s’être propagée aux Amériques pendant la période coloniale.

La propagation des maladies via les mouvements mondiaux

« Ce travail fournit un autre exemple de la façon dont les mouvements mondiaux de personnes, quelle que soit la médiation, jouent un rôle important dans la propagation des maladies infectieuses à d’autres parties du monde », dit-elle.
Cette recherche a été publiée dans Current Biology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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