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La prochaine génération de puissants télescopes terrestres et spatiaux sera capable de rechercher dans les systèmes solaires lointains des preuves de la présence de vie sur Terre – comme les exoplanètes, en particulier celles qui accompagnent les étoiles mortes, appelées naines blanches.

La présence de vie sur des exoplanètes

Les propriétés chimiques de ces mondes lointains pourraient indiquer que la vie y existe. Pour aider les futurs scientifiques à comprendre ce que leurs télescopes leur montrent, les astronomes de l’Université Cornell ont mis au point un guide du champ spectral de ces mondes rocheux.
« Nous montrons ce que pourraient être les empreintes spectrales et ce que les futurs télescopes spatiaux et terrestres de grande taille peuvent observer », a déclaré Thea Kozakis, candidate au doctorat en astronomie.
Dans quelques années seulement, les astronomes – utilisant des outils tels que l’Extremely Large Telescope, actuellement en construction dans le désert d’Atacama, au nord du Chili, et le télescope James Webb, dont le lancement est prévu en 2021 – pourront rechercher la vie sur des exoplanètes.
« Les planètes rocheuses autour des naines blanches sont des candidats intéressants à caractériser car leurs hôtes ne sont pas beaucoup plus grandes que les planètes de la taille de la Terre », a déclaré Lisa Kaltenegger, professeur associé d’astronomie au Collège des arts. Le secret consiste à observer le passage rapide d’une exoplanète devant une naine blanche, une petite étoile dense qui a épuisé son énergie.

Des empreintes spectrales

« Nous espérons et recherchons ce genre de transit », a déclaré M. Kozakis. « Si nous observons un transit de ce genre d’une planète, les scientifiques peuvent découvrir ce qui se trouve dans son atmosphère, se référer à cet article, le faire correspondre aux empreintes spectrales et rechercher des signes de vie. La publication de ce genre de guide permet aux observateurs de savoir ce qu’il faut rechercher ».
Kozakis, Kaltenegger et Zifan Lin ont assemblé les modèles spectraux de différentes atmosphères à différentes températures afin de créer un modèle pour d’éventuelles biosignatures. La poursuite de ces planètes dans la zone habitable des systèmes de naines blanches est un défi, ont déclaré les chercheurs.
« Nous voulions savoir si la lumière d’une naine blanche nous permettrait de repérer la vie dans l’atmosphère d’une planète si elle était là », a déclaré M. Kaltenegger.

Les biosignatures spectrales

Ce document indique que les astronomes devraient être capables de voir les biosignatures spectrales – comme le méthane en combinaison avec l’ozone ou l’oxyde nitreux – « si ces signes de vie sont présents », a déclaré M. Kaltenegger, qui a ajouté que cette recherche élargit les bases de données scientifiques pour trouver des signes spectraux de vie sur les exoplanètes dans les systèmes stellaires oubliés.
« Si nous trouvions des signes de vie sur des planètes orbitant sous la lumière d’étoiles mortes depuis longtemps », a-t-elle ajouté, « la prochaine question serait de savoir si la vie a survécu à la mort de l’étoile ou si elle a recommencé – comme une deuxième genèse.
Cette recherche a été publiée dans The Astrophysical Journal Letters.
Source : Cornell University
Crédit photo : Pixabay