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Chez les orangs-outans, le grattage est contagieux – tout comme le bâillement l’est chez les humains. Lorsqu’un orang-outan voit une autre se gratter, il se gratte souvent à son tour.

Le grattage est contagieux

Toutefois, ce comportement diffère du bâillement contagieux sur un point essentiel. Les humains acquièrent plus facilement des bâillements de leur famille et de leurs amis, mais les orangs-outans sont plus susceptibles de se gratter, s’ils ne connaissent pas bien l’autre orang-outan.
« Au début, je doutais des nos résultats, mais après avoir tout vérifié, il semble qu’ils étaient réellement là », explique Daan Laméris, de l’université d’Anvers en Belgique.
Alors que le bâillement contagieux a été largement étudié comme forme d’empathie, le grattage contagieux a reçu peu d’attention. Une étude de 2004 a montré que les macaques japonais étaient sensibles, et en 2013 il est apparu que les macaques rhésus l’étaient également.
Laméris et ses collègues ont étudié neuf orangs-outans adultes de Bornéo vivant en captivité aux Pays-Bas. Ils ont enregistré des cas de bâillements et de grattements, ainsi que des cas où ces singes semblaient détendus ou excités – par exemple, si les mâles se montraient agressifs ou se battaient mutuellement. Ils ont également surveillé la qualité des relations des orangs-outans en notant les comportements amicaux comme le toilettage.
Les orangs-outans bâillaient rarement, de sorte que l’équipe n’a pu trouver aucune preuve de bâillements contagieux. Cependant, les grattements contagieux étaient évidents. Un orang-outan se gratte généralement dans les 90 secondes qui suivent la vue d’une autre égratignure. Il avait trois fois plus de chances de se gratter si un autre orang-outan le faisait en premier.

Le grattage se produit souvent dans un contexte tendu 

Le grattage était plus susceptible d’être contagieux si le premier grattage avait lieu dans un contexte tendu plutôt que détendu, et si les deux orangs-outans avaient une relation relativement mauvaise.
Cela a du sens si l’on considère à quel moment les orangs-outans et les autres primates ont tendance à se gratter, explique M. Laméris. « Le taux de grattage augmente lors d’événements excitants », dit-il, par exemple lorsqu’un animal est agressif ou si un prédateur a attaqué. « Le grattage est souvent considéré comme un indicateur de l’éveil chez un individu, souvent dans des contextes négatifs ».
M. Laméris souligne que les personnes excitées ou stressées se comportent souvent de manière imprévisible, ce qui stresse les autres membres du groupe – surtout s’ils ne sont pas des amis proches ou de la famille.

Le stress serait un des déclencheurs du grattage contagieux

« Si je voyais ma famille et mes amis vraiment stressés, je les approcherais probablement pour leur demander ce qui ne va pas », dit-il. « Si c’est un parfait étranger, vous êtes peut-être un peu méfiant. Pourquoi cet individu est-il si stressé ? Cela devient un peu effrayant ».
Cependant, il n’est pas clair si des émotions comme le stress sont transférées entre les orangs-outans avec le grattage. « Nous n’avons pas pu mesurer objectivement quelle était l’émotion sous-jacente au départ et si cette émotion était transmise à celui qui regarde », explique M. Laméris.
Cette recherche a été publiée dans American Journal of Primatology.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : Doug Swinson

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