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Les koalas sont l’un des animaux les plus charismatiques du monde. Mais il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas encore sur eux. Par exemple, comment ces marsupiaux accèdent-ils à l’eau à la cime des arbres ? Ou descendent-ils des arbres pour boire de l’eau dans un point d’eau ? Jusqu’à présent, personne ne le savait vraiment.

Comment les koalas accèdent-ils à l’eau ?

Une étude dirigée par un chercheur de l’Université de Sydney, a pour la première fois capturé le comportement des koalas en train de boire. L’article décrit comment les koalas boivent en léchant l’eau qui coule sur les troncs d’arbre pendant la pluie. « Nous pensions que les koalas n’avaient pas besoin de boire beaucoup du tout car ils obtenaient la majorité de l’eau dont ils ont besoin pour survivre dans les feuilles de gomme dont ils se nourrissent », a déclaré le Dr Valentina Mella.
« Mais maintenant, nous les avons observés en train de lécher l’eau des troncs d’arbres. Cela modifie considérablement notre compréhension de la façon dont les koalas obtiennent de l’eau dans la nature. C’est très intéressant ».
« Ce type de comportement qui consiste à lécher les troncs d’arbre – repose sur la capacité des koalas à bénéficier de pluies régulières pour accéder à l’eau et indique qu’ils peuvent subir de graves effets néfastes si le manque de pluie compromet leur capacité à accéder à cette ressource qui est vitale », a déclaré le Dr Mella. « Nous savons que les koalas utilisent les arbres pour tous leurs principaux besoins, notamment pour se nourrir, s’abriter et se reposer. Cette étude montre que les koalas dépendent également des arbres pour accéder à l’eau et souligne l’importance de conserver les arbres pour la préservation de l’espèce ».

Les koalas boivent rarement de l’eau

Chaque jour, les koalas sauvages mangent environ 510 grammes de feuilles d’eucalyptus et on pense que l’eau contenue dans ce feuillage contribue à environ trois quarts de leur consommation d’eau en été comme en hiver. Parmi leurs adaptations au climat australien, les koalas possèdent également d’extraordinaires capacités de concentration urinaire et ont une perte d’eau respiratoire et cutanée limitée par rapport à des mammifères de taille similaire.
En captivité, on a observé que les koalas boivent de l’eau, mais ce comportement a souvent été considéré comme inhabituel et attribué à une maladie ou à un stress thermique important. Cependant, des rapports anecdotiques suggèrent que les koalas sauvages s’abreuvent des points d’eau en été lorsque les températures dépassent 40 degrés Celsius.

Observer le comportement de léchage

Pour cette étude, le Dr Mella a rassemblé les observations de koalas buvant dans la nature faites par des scientifiques citoyens et des écologistes indépendants entre 2006 et 2019 au parc régional de You Yangs dans le Victoria et dans les plaines de Liverpool en Nouvelle-Galles du Sud. Chaque observation était un comportement de koala remarqué par hasard et signalé au Dr Mella.
Il y a eu 44 observations de koalas en liberté léchant l’eau qui coulait sur un tronc d’arbre pendant ou immédiatement après la pluie dans le parc régional de You Yangs. Les deux autres observations ont été enregistrées entre les villes de Gunnedah et Mullaley, dans les plaines de Liverpool. L’une était une femelle adulte qui buvait abondamment et sans interruption pendant 15 minutes. L’autre était un mâle adulte qui buvait à un rythme régulier pendant 34 minutes.

Des animaux nocturnes

« Comme les koalas sont des animaux nocturnes et que l’observation de leur comportement se fait rarement pendant les fortes pluies, il est probable que ce comportement de boire en léchant est passé inaperçu et a donc été sous-estimé dans le passé », a déclaré le Dr Mella. Les koalas ont été observés en train de boire l’eau dans les arbres en léchant les surfaces humides des branches et des troncs d’arbres pendant la pluie, dans diverses conditions météorologiques, même lorsque de l’eau libre était disponible dans les barrages. « Cela suggère qu’ils buvaient non pas en raison d’un stress thermique et que ce comportement est susceptible de représenter la façon dont les koalas accèdent naturellement à l’eau », a déclaré le Dr Mella.
On peut voir un koala lécher de l’eau pendant la nuit dans cette vidéo.

Cette recherche a été publiée dans Ethology.
Source : The University of Sydney
Crédit photo : Pixabay

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