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Nous savons, grâce aux images de la surface de Mars, que cette planète avait autrefois beaucoup d’eau courante, mais nous avons maintenant trouvé les premières preuves de l’existence d’une rivière qui était là depuis plus de 100 000 ans.

Une ancienne rivière

Francesco Salese de l’université d’Utrecht aux Pays-Bas et ses collègues ont découvert une haute falaise rocheuse au nord-ouest du bassin Hellas de Mars qui semble avoir été formée progressivement par l’écoulement d’une ancienne rivière.
En se déplaçant, les rivières déposent des sédiments qui s’accumulent en couches. L’affleurement rocheux mesure 200 mètres de haut – environ deux fois la hauteur des falaises blanches de Douvres – et 1,5 kilomètres de large. Les roches sédimentaires de cette falaise sont estimées à 3,7 milliards d’années. Pour qu’une chose de cette taille se forme, il aurait fallu qu’une rivière soit active pendant au moins 100 000 années terrestres.
L’équipe a trouvé cet affleurement en utilisant les données satellitaires de la caméra HiRISE à bord du Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, qui capture des images de Mars à une résolution de 25 centimètres par pixel.
Les images satellites de Mars se limitent généralement à une vue à vol d’oiseau, de sorte que nous n’obtenons qu’un instantané de la couche supérieure des sédiments, explique M. Salese. « Nous avons eu de la chance car cette falaise a été exposée de la bonne manière », dit-il. Cela a permis à l’équipe d’analyser les couches rocheuses sous-jacentes. Les chercheurs ont ensuite mis au point des reconstitutions en 3D de cette zone.

Mars a déjà eu un cycle de l’eau

« Pour former ces dépôts de 200 mètres d’épaisseur, nous avions besoin de conditions qui auraient nécessité un environnement capable de maintenir des volumes importants d’eau liquide », explique M. Salese. Cela signifie que l’eau aurait coulé toute l’année, ce qui suggère que Mars a déjà eu un cycle de l’eau alimenté par des précipitations, comme celles sur Terre.
Le bassin d’Hellas, dans l’hémisphère sud de Mars, abritait autrefois un grand lac et un réseau de rivières et de deltas. « Ces zones géologiques sont importantes dans notre recherche de preuves d’une vie ancienne sur Mars », explique M. Salese.
Le rover Perseverance de la NASA, qui doit se rendre sur Mars en juillet ou août, étudiera des types de dépôts rocheux similaires dans d’autres régions de la planète, ajoute-t-il.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Une ancienne rivière sur Mars a existé pendant 100 000 ansmartinEspace
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