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Les mini-cerveaux cultivés dans un plat développent rapidement des signes de la maladie d’Alzheimer lorsqu’ils sont infectés par le virus de l’herpès commun qui cause les feux sauvages. Cette découverte vient s’ajouter aux preuves croissantes que certains cas de maladie d’Alzheimer sont déclenchés par des virus et pourraient être traités avec des médicaments antiviraux.

La maladie d’Alzheimer déclenchée par des virus

L’une des principales caractéristiques de la maladie d’Alzheimer est l’accumulation dans le cerveau d’agrégats de protéines appelés plaques bêta-amyloïdes. Une école de pensée émergente est que ces plaques fonctionnent comme des défenses contre les virus et les bactéries qui parviennent parfois à pénétrer dans le cerveau.
Le virus herpes simplex-1 (HSV-1), qui provoque des feux sauvages et reste dans le corps durant toute la vie, est un virus qui a été lié à la maladie d’Alzheimer. Les personnes atteintes du HSV-1 sont plus susceptibles de contracter la maladie d’Alzheimer, et des niveaux élevés de virus de l’herpès ont été trouvés dans le cerveau de personnes décédées des suites de cette maladie.
Pour comprendre comment le HSV-1 pourrait causer la maladie d’Alzheimer, Dana Cairns, de l’université Tufts aux États-Unis, et ses collègues ont ajouté ce virus à des amas de tissu cérébral cultivés dans des plats. Ils ont fabriqué les mini-cerveaux en remplissant des échafaudages en forme de beignet avec des cellules souches humaines qui ont ensuite formé des cellules cérébrales.

Des dommages rapides

Dans les trois jours suivant l’infection par le HSV-1, les mini-cerveaux ont développé de grandes plaques de bêta-amyloïde qui rappellent celles que l’on trouve dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. Ils ont également montré d’autres signes de cette maladie, comme l’inflammation et la perte de cellules cérébrales.
En revanche, lorsque les mini-cerveaux étaient traités avec du valacyclovir – un médicament couramment utilisé contre l’herpès – ils semblaient protégés contre les dommages causés par le HSV-1. Cette découverte vient appuyer un essai clinique actuellement en cours aux États-Unis, qui vise à déterminer si le valacyclovir aide à traiter la maladie d’Alzheimer chez les personnes qui ont également le HSV-1, explique M. Cairns.
Une question non résolue est de savoir pourquoi le HSV-1 – que l’on trouve chez environ les deux tiers des personnes de moins de 50 ans – semble envahir le cerveau de certaines personnes mais pas d’autres. Les personnes dont la barrière hémato-encéphalique est plus faible en raison de l’âge ou de facteurs génétiques peuvent être plus à risque, explique M. Cairns.

Vérifier si d’autres microbes engendrent la maladie d’Alzheimer

Mme Cairns et ses collègues espèrent maintenant vérifier si d’autres microbes comme Porphyromonas gingivalis, une bactérie qui a été associée à la maladie d’Alzheimer et aux maladies des gencives, provoquent également la formation de plaques dans leurs modèles de mini cerveaux.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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