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Les longues jambes peuvent faire de bons coureurs, mais elles sont aussi parfaites pour la marche. Les scientifiques ont généralement supposé que les dinosaures à longues pattes ont évolué dans leurs proportions pour la vitesse afin d’attraper leurs proies et d’éviter les prédateurs.

Les T. rex et leurs longues pattes

Mais une nouvelle étude menée par Thomas Holtz de l’université du Maryland et ses collègues suggère que les longues pattes ont évolué chez les plus grands dinosaures pour les aider à conserver leur énergie et à parcourir la distance qui les sépare lorsqu’ils sont à la recherche d’une proie.
« L’hypothèse tend à être que les animaux ayant des adaptations pour la course, comme les longues pattes, sont adaptés pour une vitesse maximale plus élevée, mais cet article montre qu’il y a plus que la vitesse maximale dans la course », a déclaré Thomas Holtz, maître de conférences principal au département de géologie de l’UMD. « Lorsque vous êtes un animal plus grand, ces adaptations peuvent aussi être pour l’endurance et l’efficacité. Il peut s’agir d’être un marathonien plutôt qu’un sprinteur ».
Holtz et ses collègues ont analysé une variété de mesures comme les proportions des membres, le rapport des tailles, la masse corporelle et les allures pour estimer les vitesses de pointe de plus de 70 espèces d’un groupe de dinosaures appelés théropodes. La taille des théropodes variait de moins d’un demi-livre à plus de neuf tonnes.
Ils comprenaient le Tyrannosaurus rex et les nombreux autres prédateurs à deux pattes qui ont dominé l’âge des dinosaures pendant 180 millions d’années. La bipédie et la vitesse de course ont souvent été cités comme les principaux facteurs de leur succès.

Une histoire plus nuancée

Cette étude a révélé une histoire plus nuancée. Selon la nouvelle analyse, des pattes plus longues étaient associées à des vitesses de pointe plus élevées chez les dinosaures de petite et moyenne taille, mais cela n’était pas vrai pour les dinosaures pesant plus de 2 200 livres. Les scientifiques savent qu’une taille plus importante peut limiter la vitesse, et cette étude a montré que les grandes espèces de dinosaures aux jambes plus longues n’étaient pas plus rapides que leurs frères aux membres courts. Mais ils se déplaçaient plus efficacement.
En calculant la quantité d’énergie dépensée par chaque dinosaure lorsqu’il se déplaçait à la vitesse de la marche, les chercheurs ont découvert que parmi les plus grands dinosaures, ceux qui avaient des jambes plus longues avaient besoin de moins d’énergie pour se déplacer.
« C’est en fait une économie très bénéfique, car les prédateurs ont tendance à passer une grande partie de leur temps à fouiller, à chercher des proies », a déclaré M. Holtz. « Si vous brûlez moins de carburant pendant la partie de la journée consacrée à la recherche de nourriture, c’est une économie d’énergie que les dinosaures aux pattes plus courtes n’ont pas obtenue ».

L’impact des proportions du corps sur la capacité de course

Ces résultats mettent en évidence l’impact souvent négligé des proportions du corps sur la capacité de course et l’effet limitant de la grande taille du corps sur la vitesse de course. Il est clair qu’il existe différents types de coureurs. Ce travail devrait élargir la discussion sur ce que signifie être adapté pour la course à pied.
Cette recherche a été publiée dans PLOS ONE.
Source : University of Maryland
Crédit photo : Pixabay

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