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Une rencontre fortuite entre un vaisseau spatial récemment lancé et une comète qui a commencé à se désintégrer le mois dernier pourrait nous aider à en savoir plus sur ces objets glacés.

Solar Orbiter pourrait analyser la queue d’une comète

Geraint Jones, de l’University College London, et ses collègues ont calculé que le vaisseau spatial Solar Orbiter de l’Agence spatiale européenne passera derrière la comète C/2019 Y4 (ATLAS) à une distance d’environ 30 millions de kilomètres dans quelques semaines.
Ce vaisseau spatial, lancé le 10 février, pourrait passer à travers les deux longues queues de cette comète, ce qui lui permettrait d’effectuer des études sans précédent sur les débris de la comète.
« Fin mai, il est possible que le Solar Orbiter traverse la queue des ions », explique M. Jones. « Et quelques jours plus tard, le 6 juin, il traversera l’orbite de la comète. Et c’est là que se trouve la queue faite de poussière ».
La queue ionique d’une comète est constituée de particules électriquement chargées, ou ions, qui sont repoussées derrière la comète sur plusieurs millions de kilomètres par des particules chargées provenant du vent solaire. La queue de poussière, quant à elle, est constituée de grains de poussière qui ont été repoussés hors de la comète et suivent son orbite.
Solar Orbiter est équipé d’une série d’instruments conçus pour étudier le Soleil, notamment pour prendre les toutes premières images de ses pôles. Certains de ces instruments pourraient également étudier les queues de la comète ATLAS. L’ESA n’était pas au courant de cette possibilité avant le lancement de Solar Orbiter, elle étudie donc maintenant ce qui peut être réalisé.
« La décision devrait être prise dans les prochains jours », déclare Yannis Zouganelis, le scientifique adjoint du projet pour la mission Solar Orbiter. « En cas de résultat positif, les mesures commenceraient dès que possible et dureraient autant de jours que cela sera nécessaire ».

Certains instruments seront prêts pour cette rencontre

Cet engin spatial est actuellement en phase de mise en service et teste ses différents instruments, ce qui ne devrait pas être terminé avant le 15 juin – ce qui est trop tard pour ce rendez-vous. Mais il est possible que certains soient prêts avant.
« Trois de nos instruments seront très probablement prêts et capables d’effectuer des mesures », déclare M. Zouganelis. « Il s’agit du magnétomètre, de l’instrument à ondes [radio] et des détecteurs de particules énergétiques. Un quatrième instrument, conçu pour étudier le vent solaire, pourrait également être prêt à temps.
Ce vaisseau spatial pourrait sonder la structure de la queue ionique de cette comète et voir si une onde de choc que l’on croit se former à la tête de cette comète pousse à travers le vent solaire passe également derrière elle.
Il pourrait également mesurer la masse des grains de poussière dans la queue de cette comète, et il pourrait même détecter la matière vierge provenant des entrailles de cette comète. « Les ions viendraient potentiellement de l’intérieur du noyau », dit Jones. On ne pense pas que ces matériaux puissent endommager le vaisseau spatial.
Quoi qu’il arrive, l’orbiteur solaire semble destiné à devenir l’un des rares engins spatiaux à passer à travers la queue d’une comète. Par exemple, le vaisseau spatial Ulysses de la NASA et de l’ESA, lancé en 1990, a traversé au moins trois queues de comète. Cependant, ces passages n’ont été remarqués qu’après qu’ils se soient produits. « Maintenant, nous savons ce qu’il faut chercher », dit Jones.
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay