COVID-19-une-immunité-à-long-terme-chez-les-patients-infectés
Les cellules T nous aident à combattre certains virus, mais leur importance dans la lutte contre le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19, n’est pas claire. Maintenant, deux études révèlent que les personnes infectées hébergent des cellules T qui ciblent ce virus et peuvent les aider à se rétablir. Ces deux études ont également révélé que certaines personnes n’ayant jamais été infectées par le SRAS-CoV-2 disposent de ces défenses cellulaires, très probablement parce qu’elles ont été précédemment infectées par d’autres coronavirus.

Une immunité protectrice à long terme

« Ce sont des données encourageantes », déclare la virologiste Angela Rasmussen de l’université de Columbia. Bien que ces études ne permettent pas de savoir si les personnes qui se débarrassent d’une infection par le SRAS-CoV-2 peuvent repousser ce virus à l’avenir, elles ont toutes deux identifiées de fortes réponses des cellules T à ce virus, ce qui « est de bon augure pour le développement d’une immunité protectrice à long terme », déclare Mme Rasmussen. Ces résultats pourraient également aider les chercheurs à créer de meilleurs vaccins.
Plus de 100 vaccins contre le COVID-19 en cours de développement sont principalement axés sur une autre réponse immunitaire : les anticorps. Ces protéines sont fabriquées par les cellules B et, idéalement, se fixent sur le SRAS-CoV-2, et l’empêchent de pénétrer dans les cellules. Les cellules T, en revanche, contrecarrent les infections de deux manières différentes. Les cellules T auxiliaires stimulent les cellules B et d’autres défenseurs immunitaires, tandis que les cellules T ciblent et détruisent les cellules infectées. La gravité de la maladie peut dépendre de la force de ces réponses des cellules T.
À l’aide d’outils bio-informatiques, une équipe dirigée par Shane Crotty et Alessandro Sette, immunologistes à l’Institut d’immunologie de La Jolla, a prédit quels morceaux des protéines virales provoqueraient les réponses les plus puissantes des cellules T. Ils ont ensuite exposé ces fragments de virus aux cellules immunitaires de 10 patients qui s’étaient rétablis de cas légers de COVID-19.

Des cellules T chez 70 % des sujets

Tous les patients étaient porteurs de cellules T auxiliaires qui reconnaissaient la protéine de pointe du SRAS-CoV-2, qui permet au virus d’infiltrer nos cellules. Ils avaient également des cellules T auxiliaires qui réagissent à d’autres protéines du SRAS-CoV-2. Et l’équipe a détecté des cellules T tueuses spécifiques de ce virus chez 70 % des sujets, signalent-ils dans Cell. « Le système immunitaire voit ce virus et produit une réponse immunitaire efficace », dit Sette.
Ces résultats concordent avec ceux d’une étude pré-publiée dans medRxiv le 22 avril par l’immunologiste Andreas Thiel de l’hôpital universitaire de la Charité à Berlin et ses collègues. Ils ont identifié des cellules T auxiliaires ciblant la protéine de pointe chez 15 des 18 patients hospitalisés avec COVID-19.
Les équipes ont également demandé si les personnes qui n’ont pas été infectées par le SRAS-CoV-2 produisent également des cellules qui le combattent. Thiel et ses collègues ont analysé le sang de 68 personnes non infectées et ont découvert que 34 % d’entre elles hébergeaient des cellules T auxiliaires qui reconnaissaient le SRAS-CoV-2.
L’équipe de La Jolla a détecté cette réactivité croisée dans environ la moitié des échantillons de sang prélevés entre 2015 et 2018, bien avant le début de la pandémie actuelle. Les chercheurs pensent que ces cellules ont probablement été déclenchées par une infection passée par l’un des quatre coronavirus humains qui provoquent les rhumes ; les protéines de ces virus ressemblent à celles du SRAS-CoV-2.

Une immunité résiduelle 

Ces résultats suggèrent « qu’une grande partie de la population pourrait être en mesure de traiter ce virus parce que nous pourrions avoir une petite immunité résiduelle due à notre exposition aux virus du rhume », explique Steven Varga, immunologiste viral à l’université de l’Iowa. Cependant, aucune des études n’a tenté d’établir que les personnes présentant une réactivité croisée ne deviennent pas aussi malades par le COVID-19.
Avant ces études, les chercheurs ne savaient pas si les cellules T jouaient un rôle dans l’élimination du SRAS-CoV-2, ni même si elles pouvaient provoquer une dangereuse réaction excessive du système immunitaire. « Ces articles sont vraiment utiles car ils commencent à définir la composante des cellules T de la réponse immunitaire », explique M. Rasmussen. Mais elle et d’autres scientifiques avertissent que ces résultats ne signifient pas que les personnes qui ont guéri du COVID-19 sont protégées contre une réinfection.
Pour déclencher la production d’anticorps, les vaccins contre ce virus doivent stimuler les cellules T auxiliaires, note Mme Crotty. « Il est encourageant de constater que les cellules T auxiliaires réagissent bien contre le SRAS-CoV-2 dans les cas du COVID-19 », dit-il. Ces résultats ont d’autres implications importantes pour la conception des vaccins, déclare la virologiste moléculaire Rachel Graham de l’université de Caroline du Nord, à Chapel Hill.

Ne pas se concentrer sur une seule protéine

La plupart des vaccins en cours de développement visent à provoquer une réponse immunitaire contre le pique, mais ces deux études ont déterminé que les cellules T réagissaient à plusieurs protéines virales, ce qui suggère que les vaccins qui affectent le système immunitaire via ces protéines pourraient également être plus efficaces. « Il est important de ne pas se concentrer uniquement sur une seule protéine », explique M. Graham.
Source : Science
Crédit photo : Pexels

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