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Une étrange explosion dans l’espace commence à révéler ses secrets. En 2018, les astronomes ont repéré une explosion extraordinairement rapide et brillante, comme on n’en avait jamais vu auparavant, et maintenant ils commencent à réduire la liste des causes potentielles de cette explosion.

L’explosion AT2018cow

Cette explosion a reçu la désignation officielle AT2018cow – une liste basée sur l’ordre alphabétique des objets signalés dans le Télégramme des astronomes – et a été surnommée « la Vache ». Il n’a fallu que quelques jours pour atteindre sa luminosité maximale après qu’elle ait commencé à exploser, alors que la plupart des supernovas prennent des semaines ou plus, et elle était entre 10 et 100 fois plus lumineuse que les supernovas normales.
Les astronomes ont eu deux idées qui pourraient potentiellement expliquer les caractéristiques étranges de la Vache : soit elle provient d’une étoile massive qui explose, soit d’une étoile plus petite qui est mangée par un trou noir et qui provoque l’explosion de jets de matière par le trou noir.
Joseph Lyman de l’université de Warwick, au Royaume-Uni, et ses collègues ont examiné la galaxie où la Vache a explosé en utilisant le Very Large Telescope (VLT) au Chili. Le VLT est l’un des télescopes les plus puissants du monde, ce qui leur a permis de faire des observations plus détaillées de cette galaxie que personne ne l’avait fait auparavant.
Lorsqu’ils ont cherché des signes d’un trou noir dans la région entourant la Vache, ils n’en ont trouvé aucun. À la place, ils ont trouvé une pouponnière stellaire. « Nous voyons une tache brillante juste sur le site de l’explosion de la Vache, et cette tache est une région de formation stellaire », dit Lyman. « C’est exactement là que l’on s’attend à ce qu’une jeune étoile massive explose. »
L’idée que la Vache était une étoile qui explosait est également soutenue par le fait qu’elle est restée chaude plus longtemps après l’explosion initiale de la plupart des supernovas. Cela signifie qu’après l’explosion de cette étoile, il est probable qu’elle ait laissé derrière elle une sorte d’objet énergétique qui pourrait continuer à réchauffer cette zone.

Un trou noir

« Quelque chose est né dans la Vache », dit Anna Ho du California Institute of Technology. « Il y avait un objet nouveau-né – un trou noir ou une étoile à neutrons – qui était actif après la mort de cette étoile. » Si cet objet était un trou noir, cela pourrait aussi expliquer les observations qui ont montré que l’explosion ne contenait pas vraiment beaucoup de matière – le surplus de matière aurait pu être immédiatement avalé par le trou noir nouvellement formé.
« Les explosions étranges comme celle de la Vache, représentent une lacune dans notre compréhension de la façon dont les étoiles finissent par mourir », explique Lyman. Plus nous trouvons d’explosions étranges, mieux nous pouvons comprendre le cycle de vie des étoiles.
Depuis les premières observations de la Vache, nous avons repéré deux événements similaires. L’un est appelé ZTF18abvkwla mais surnommé le Koala, et l’autre est appelé CSS161010. Ces découvertes confirment que la Vache n’est pas seulement un événement bizarre et ponctuel, et elle permettra aux astronomes de calculer la rareté des explosions semblables à celle de la Vache dans l’Univers.

Ces explosion représentent moins 1 %

« Les choses ressemblant à la Vache sont intrinsèquement très rares : elles représentent moins de 1 % de toutes les supernovas », déclare Raffaella Margutti de l’université Northwestern dans l’Illinois. « C’est une façon très spéciale de mourir. » Il est difficile de trouver des explosions similaires en raison de leur vitesse, mais à mesure que nous en repérerons davantage, nous pourrons déterminer leur nature avec plus de précision.
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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