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Sept nouveaux coronavirus ont été découverts chez des chauves-souris au Gabon, mais leur potentiel à se répandre chez les humains et à provoquer une pandémie de type COVID-19 n’est pas clair.

Des coronavirus inconnus de la science

Nous savons que les coronavirus peuvent passer des chauves-souris aux humains et provoquer de graves maladies depuis que l’épidémie de coronavirus du SRAS de 2002-2003 a été attribuée aux chauves-souris en Chine. Le COVID-19 est un autre coronavirus dont on pense qu’il est apparu chez les chauves-souris en Chine et qu’il a été transmis à l’homme, éventuellement par l’intermédiaire d’autres animaux.
La majorité des coronavirus des chauves-souris identifiés jusqu’à présent ont été trouvés chez des chauves-souris en Asie, mais un nombre croissant est détecté chez des chauves-souris en Afrique.
Gael Maganga, du Centre international de recherche médicale de Franceville au Gabon, et ses collègues ont récemment testé plus de 1000 chauves-souris vivant dans des grottes disséminées dans tout le pays et ont découvert que 18 d’entre elles étaient porteuses d’un coronavirus. Le séquençage génétique a montré que sept de ces coronavirus, qui ont tous été trouvés chez des chauves-souris insectivores de la famille des Hipposideridae, étaient nouveaux pour la science.
Cinq de ces nouveaux virus étaient étroitement liés à un coronavirus connu, le coronavirus humain 229E, qui circule chez l’homme depuis au moins les années 1960, mais qui ne provoque généralement que des symptômes légers ressemblants au rhume. Cela suggère que ces nouvelles souches pourraient également être capables d’infecter les gens et de provoquer de légers rhumes ou même pire, mais des travaux supplémentaires sont nécessaires pour étudier cette possibilité, déclare Maganga.
Les deux autres virus n’étaient liés à aucun coronavirus humain connu, ce qui rend difficile de dire à quel point ils pourraient être dangereux s’ils devaient muter en des formes pouvant infecter les gens, explique Maganga. « Ils pourraient mener à l’émergence de virus potentiellement pathogènes pour l’homme et capables de provoquer une épidémie, voire une pandémie », dit-il.

Prévenir une autre pandémie

Maintenant que plusieurs nouveaux coronavirus sont détectés, nous devons déterminer lesquels présentent le plus grand risque pour les humains afin de pouvoir les surveiller et les contenir avant qu’ils ne provoquent une nouvelle pandémie, explique Marc Valitutto, de l’Institut de biologie de la conservation du Smithsonian aux États-Unis, qui a récemment découvert six nouveaux coronavirus chez des chauves-souris au Myanmar.
Par exemple, l’étude des séquences génétiques de ces nouveaux coronavirus révélera s’ils contiennent des récepteurs connus pour permettre l’accès à des cellules humaines, explique M. Valitutto.
Une autre priorité devrait être de réduire au minimum les contacts entre les chauves-souris et les humains afin de prévenir la transmission de ces virus, dit M. Valitutto. « Bien que cela puisse sembler une tâche facile, elle implique une grande intervention des gouvernements en matière de politique, de maintien de l’ordre et d’éducation, ainsi qu’un changement de culture par rapport aux pratiques traditionnelles », dit-il.
Au Gabon, les chauves-souris sont traditionnellement chassées pour se nourrir, mais leur consommation et leur vente ont été interdites par le gouvernement gabonais le 3 avril, par mesure de précaution contre les retombées virales potentielles.
Cette recherche a été publiée dans Scientific Reports.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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