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En vieillissant, les gens se sentent souvent moins énergiques, mobiles ou actifs. Cela peut être dû en partie à une diminution des mitochondries, ces minuscules centrales électriques à l’intérieur de nos cellules, qui fournissent de l’énergie et régulent le métabolisme. En fait, les mitochondries déclinent avec l’âge non seulement chez l’homme, mais aussi chez de nombreuses espèces. On ne comprend pas bien pourquoi elles le font.

Les mitochondries et le vieillissement

Des scientifiques de l’Institut Max Planck de biologie du vieillissement à Cologne ont entrepris de comprendre comment la fonction des mitochondries diminue avec l’âge et de trouver des facteurs qui empêchent ce processus. Ils ont découvert que la communication entre les mitochondries et d’autres parties de la cellule joue un rôle clé.
Pour leurs études, ces scientifiques ont utilisé le simple ver rond, Caenorhabditis elegans, un important modèle pour la recherche sur le vieillissement. Plus de la moitié des gènes de cet animal sont similaires à ceux des humains, et leurs mitochondries déclinent également avec l’âge. Grâce à leurs recherches, les scientifiques ont découvert une protéine nucléaire appelée NFYB-1 qui active et désactive les gènes affectant l’activité mitochondriale, et qui elle-même diminue au cours du vieillissement. Chez les vers mutants dépourvus de cette protéine, les mitochondries ne fonctionnent pas aussi bien et les vers ne vivent pas aussi longtemps.

La cardiolipine a permis de restaurer la fonction mitochondriale

De manière inattendue, les scientifiques ont découvert que NFYB-1 dirige l’activité des mitochondries à travers une autre partie de la cellule appelée lysosome, un endroit où les molécules de base sont décomposées et recyclées en nutriments. « Nous pensons que le lysosome parle avec les mitochondries par le biais de graisses spéciales appelées cardiolipines et céramides, qui sont essentielles à l’activité des mitochondries », explique le directeur de Max Planck, Adam Antebi, dont le laboratoire a dirigé cette étude.
Fait remarquable, le simple fait de nourrir les vers mutants NFYB-1 avec de la cardiolipine a permis de restaurer la fonction mitochondriale et la santé des vers dans ces souches. Comme les cardiolipines et les céramides sont également essentielles pour les mitochondries humaines, cela pourrait signifier que la santé humaine et le vieillissement peuvent être améliorés en comprenant comment ces molécules facilitent la communication entre les différentes parties de la cellule.
Cette recherche a été publiée dans Nature Metabolism.
Source : Max Planck Society
Crédit photo : Pexels

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