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Ce qui provoque la douleur et comment la prévenir chez l’homme sont des questions complexes qui exigent des réponses complexes, mais des scientifiques de l’université Duke en ont trouvé une assez simple. Ces chercheurs ont découvert qu’une petite région du cerveau peut être exploitée pour réduire l’activité de plus d’une douzaine de centres antidouleur chez la souris, ce qui laisse espérer une thérapie très efficace ciblant une seule population de cellules.

Une région du cerveau pour bloquer la douleur

Les recherches menées à l’université Duke s’appuient sur des travaux antérieurs qui exploraient les effets de l’anesthésie générale sur les neurones, et sur ceux qu’elle active plutôt que de les supprimer. Cela a mené à la découverte que l’anesthésie générale peut déclencher un ensemble de neurones inhibiteurs dans l’amygdale centrale – une région du cerveau considérée comme le centre de contrôle des émotions négatives.
Ces chercheurs ont baptisé ces neurones CeAga et, grâce à des techniques d’imagerie avancées dont ils sont les pionniers, ils ont pu suivre leur activité dans le cerveau des souris. Cela a mené à la découverte surprenante que les neurones de l’amygdale centrale étaient reliés à de nombreuses régions du cerveau.
Lors d’autres expériences, l’équipe a donné à des souris un léger stimulus de douleur et a observé toutes les régions du cerveau qui étaient activées en réponse à cette douleur. Ce faisant, ils ont découvert qu’au moins 16 d’entre elles étaient inhibées à un certain degré par les neurones de l’amygdale centrale. Et c’est là que cette découverte a tant de potentiel aux yeux des chercheurs, avec la possibilité de bloquer éventuellement un large éventail de réponses à la douleur par un seul mécanisme.
« La douleur est une réaction cérébrale complexe », explique l’auteur principal Fan Wang. « Elle implique une discrimination sensorielle, des émotions et des réponses involontaires du système nerveux. Il est très difficile de traiter la douleur en amortissant tous ces processus cérébraux. Mais l’activation d’un nœud clé qui envoie naturellement des signaux inhibiteurs à ces régions de traitement de la douleur serait plus robuste ».

Les neurones CeAga

L’équipe a exploré les effets du ciblage des neurones CeAga grâce à ce que l’on appelle l’optogénétique, où la lumière est utilisée pour activer des ensembles spécifiques de cellules. L’activation de ces neurones a eu pour effet de désactiver les comportements typiques des souris en situation d’inconfort, comme lécher leurs pattes et s’essuyer le visage, au moment où le centre antidouleur était exposé à la lumière. « C’est tellement drastique », dit Wang. « Ils arrêtent instantanément de se lécher et de se frotter. »
À l’inverse, l’équipe a découvert que lorsqu’elles amortissaient l’activité des neurones CeAga, les souris recommençaient rapidement à montrer des signes de douleur. Tout cela suggère que les neurones CeAga pourraient être une cible puissante pour le traitement de la douleur chronique, et les chercheurs travaillent maintenant à la découverte de médicaments qui ciblent spécifiquement ces cellules.
« Les gens croient vraiment qu’il y a une place centrale pour soulager la douleur, c’est pourquoi les médicaments placebos fonctionnent », dit Wang. « La question est de savoir où se trouve dans le cerveau ce centre qui peut éteindre la douleur. La plupart des études précédentes ont porté sur les régions qui sont activées par la douleur. Mais il y a tellement de régions qui traitent la douleur qu’il faudrait toutes les désactiver pour bloquer la douleur. Alors que ce seul endroit peut arrêter la douleur par lui-même ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Neuroscience.
Source : Duke University
Crédit photo : Pixabay