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Les cellules T sont censées nous défendre contre les agents pathogènes, mais une nouvelle étude sur les souris suggère qu’elles pourraient aussi accélérer le vieillissement. Le fait de bloquer l’inflammation provoquée par ces cellules ou l’augmentation de leur approvisionnement en une molécule métabolique clé a permis de réduire la gravité de certains symptômes liés au vieillissement chez les rongeurs, ce qui laisse entrevoir la possibilité que ce traitement puisse bénéficier aux personnes âgées.

Un possible traitement contre le vieillissement

Cette découverte est « un résultat fantastique qui relie directement le métabolisme, l’inflammation et le vieillissement », déclare l’immunologiste Kylie Quinn, de l’université RMIT de Bundoora, en Australie. « Ils ont fait un travail vraiment approfondi pour s’assurer que ce sont les cellules T qui font vieillir les souris rapidement. »
Nos cellules T nous laissent tomber au fur et à mesure que nous vieillissons, devenant des combattants plus faibles des agents pathogènes. Ce déclin contribue à expliquer pourquoi les personnes âgées sont plus sensibles aux infections et moins réactives aux vaccins. L’une des raisons pour lesquelles les lymphocytes T faiblissent en vieillissant est que les mitochondries commencent à mal fonctionner.
Mais les cellules T ne sont pas seulement le reflet du vieillissement. Elles pourraient également le favoriser. Les personnes âgées souffrent d’une inflammation chronique dans tout le corps, connue sous le nom d’inflammation, et les chercheurs ont proposé qu’elle stimule le vieillissement. Les cellules T pourraient alimenter ce processus car elles libèrent des molécules qui stimulent l’inflammation.
Pour tester cette hypothèse, l’immunologiste María Mittelbrunn et ses collègues ont modifié génétiquement des souris pour qu’elles manquent d’une protéine dans les mitochondries de leurs cellules T. Cette altération oblige ces cellules à passer à un mécanisme métabolique moins efficace pour obtenir de l’énergie.
Lorsque les rongeurs ont eu 7 mois, ils semblaient déjà en manque, rapporte l’équipe dans Science. Par rapport aux souris normales, les rongeurs modifiés étaient lents et léthargiques. Ils avaient des muscles rétrécis et faibles et résistaient moins aux infections. Comme beaucoup de personnes âgées, ils souffraient d’un cœur moins fort et perdaient une grande partie de leur graisse corporelle.

Des molécules pro-inflammatoires

L’équipe a découvert que les cellules T des souris modifiées déversaient des molécules qui déclenchaient une inflammation, ce qui suggère que ces cellules pourraient être partiellement responsables de la détérioration physique de ces animaux. « Le système immunitaire joue un rôle dans l’augmentation de la vitesse du vieillissement », explique Mittelbrunn.
Les scientifiques ont également testé s’ils pouvaient ralentir l’horloge du vieillissement. Ils ont d’abord administré aux souris un médicament qui bloque le facteur de nécrose tumorale alpha (TNF-alpha), l’une des molécules inflammatoires que les cellules T libèrent; ce traitement a augmenté la force de préhension de ces animaux, amélioré leurs performances dans un labyrinthe et renforcé la puissance de leur cœur.
Mittelbrunn et ses collègues ont également donné à ces animaux un composé qui augmente les niveaux de nicotinamide adénine dinucléotide (NAD), une molécule vitale pour les réactions métaboliques qui permettent aux cellules d’extraire l’énergie de la nourriture. Les concentrations cellulaires de NAD diminuent généralement avec l’âge, et les chercheurs ont découvert que l’augmentation de cette molécule chez les souris les rendait plus actives et renforçait leur cœur.
Les médicaments qui inhibent le TNF-alpha sont des traitements standard pour des maladies telles que l’arthrite rhumatoïde et la maladie de Crohn, et plusieurs entreprises vendent maintenant des composés qui augmentent les niveaux de NAD. « Ce serait une bonne idée de procéder à des essais cliniques » pour déterminer si le fait de cibler le TNF-alpha ou la NAD pourrait réduire certains des effets du vieillissement, explique Mittelbrunn.

D’autres chercheurs se questionnent

Cependant, d’autres chercheurs s’interrogent sur la pertinence des résultats pour le vieillissement normal. Comme le note Navdeep Chandel, biologiste des mitochondries, les mitochondries des souris génétiquement modifiées sont atteintes beaucoup plus gravement, que celles de nombreuses personnes âgées. « Pour la plupart d’entre nous, je parie que nos cellules T sont correctes. »
Cependant, dit-il, les cellules T dont les mitochondries fonctionnent mal peuvent contribuer au vieillissement chez certaines personnes qui semblent vieillir prématurément et développer des maladies liées à l’âge alors qu’elles sont relativement jeunes. Ce mécanisme pourrait être un facteur « chez les septuagénaires ou octogénaires en mauvaise santé ».
La biologiste des cellules moléculaires Judith Campisi est du même avis. Selon elle, cette étude « apporte un nouveau niveau de compréhension » sur la façon dont le système immunitaire change avec l’âge. « Dans quelle mesure il imite le vieillissement naturel, je ne sais pas. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay