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Les images prises par les satellites espions de la guerre froide ont révélé un déclin à long terme de la biodiversité en raison de l’expansion de l’agriculture au Kazakhstan au cours des 50 dernières années.

Un déclin de la biodiversité 

Catalina Munteanu, de l’université Humboldt de Berlin, en Allemagne, et ses collègues ont analysé les images du Kazakhstan prises entre 1968 et 1969 par des satellites américains espionnant l’Union soviétique et déclassifiées en 1996. Au lieu de chercher des armes nucléaires, comme le faisait le gouvernement américain à l’époque, les chercheurs ont cherché sur ces images des terriers de marmottes.
En comparant les images de la guerre froide avec les images satellites prises entre 1999 et 2017, Munteanu et son équipe ont découvert que le nombre de terriers de marmottes dans la même zone de 60 000 kilomètres carrés au nord du Kazakhstan avait diminué de 14 % entre 1968 et 2017.
Une grande partie de cette baisse semble être due à l’expansion de l’agriculture, qui a commencé au Kazakhstan après la fin de la Seconde Guerre mondiale, explique Munteanu. On estime que 60 % des terriers ont été perdus dans des zones transformées en terres agricoles.
Ces images historiques contribuent également à faire la lumière sur le comportement de ces animaux. « J’ai été vraiment surpris de constater que les marmottes utilisaient exactement les mêmes terriers pendant un demi-siècle », dit Munteanu. Étant donné que cette espèce particulière de marmotte ne vit qu’environ 6 ans en moyenne, cela signifie que les mêmes terriers ont été utilisés pendant plusieurs générations.

Étudier la biodiversité historique plus largement

Les données des satellites espions pourraient être utilisées pour étudier la biodiversité historique plus largement, par exemple en examinant la prévalence des barrages des castors, des termitières ou des colonies de grands oiseaux comme les flamants ou les pélicans, explique M. Munteanu. Ces images déclassifiées remontent plus loin dans le temps que les autres satellites, car ils étaient parmi les premiers en orbite. « C’est une petite mine d’or de données », dit-elle.
« Je n’avais jamais pensé à utiliser cela comme source de données », dit Dan Blumstein de l’Université de Californie à Los Angeles. Selon M. Blumstein, ces données constituent un point de référence pour comprendre l’effet du développement humain sur les modèles actuels de biodiversité.
La surveillance des marmottes en particulier peut s’avérer importante car elles constituent une partie essentielle de l’écosystème, explique Erle Ellis de l’université du Maryland, dans le comté de Baltimore. « Le déclin de leurs populations pourrait être un indicateur utile de toute une série de dangers écologiques, allant de l’extinction à l’effondrement de l’écosystème », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Proceedings of the Royal Society B.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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Les images prises par les satellites espions de la guerre froide ont révélé un déclin à long terme de la biodiversité en raison de l'expansion de l'agriculture au Kazakhstan au cours des 50 dernières années. Un déclin de la biodiversité  Catalina Munteanu, de l'université Humboldt de Berlin, en Allemagne, et ses...