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La deuxième extinction massive la plus grave de l’histoire de la Terre pourrait avoir été déclenchée par le réchauffement climatique. Cette découverte signifie que pour la première fois, toutes les plus grandes extinctions connues peuvent être liées à une augmentation rapide de la température de la planète.

Les grandes extinctions massives

« Cela complète le puzzle de plusieurs façons », déclare Andrew Kerr de l’université de Cardiff, au Royaume-Uni. Les géologues reconnaissent cinq moments où un grand nombre d’espèces ont été exterminées, bien que des recherches récentes suggèrent qu’au moins une de ces extinctions aurait été trop lente pour être une extinction massive.
Mais la deuxième plus grave de ces cinq extinctions, celle de l’Ordovicien tardif, il y a environ 445 millions d’années, a toujours semblé différente. Les autres ont coïncidé avec une activité volcanique qui a étouffé des millions de kilomètres carrés de lave pour créer ce que l’on appelle une grande province ignée.
Dans chaque cas, l’activité volcanique a déclenché un réchauffement climatique qui a probablement contribué une extinction de masse de la planète. En revanche, le consensus était que l’extinction de la fin de l’Ordovicien a été provoquée en partie par le refroidissement de la planète.
David Bond, de l’université de Hull, au Royaume-Uni, pense que ce n’était pas si différent après tout. Avec son collègue Stephen Grasby de la Commission géologique du Canada, Bond a prélevé des échantillons sur un site en Écosse où les roches qui se sont formées sur le fond marin de l’Ordovicien tardif sont bien préservées. Ils ont trouvé un pic dans le niveau de mercure dans les roches qui se sont formées juste avant et pendant l’extinction.

Une activité volcanique à grande échelle

« Les grandes éruptions volcaniques rejettent dans l’atmosphère des niveaux anormalement élevés de mercure », explique M. Bond. Il semble qu’il y ait eu une activité volcanique à grande échelle pendant cette période après tout. « C’est une grande chance pour l’histoire des extinctions massives, qui relie maintenant toutes les extinctions massives passées au volcanisme des grandes provinces ignées », déclare Gerta Keller de l’université de Princeton.
Bond pense que cela a pu conduire à un réchauffement climatique qui a réchauffé les océans, réduisant leur capacité à retenir l’oxygène dissous et étouffant la vie marine. Cela expliquerait pourquoi les roches écossaises contenaient également des niveaux élevés d’uranium, car cet élément précipite hors de l’eau de mer et s’accumule sur le fond marin lorsque les océans perdent leur oxygène.
Il est troublant de constater qu’il y avait aussi un refroidissement global à cette époque. Selon Bond, il semble que cela n’ait commencé qu’après que le volcanisme et le réchauffement climatique aient déclenché l’extinction massive. « Tout s’arrange bien », dit-il, même s’il admet que ce nouveau scénario d’extinction sera controversé.
Il reste à convaincre Charles Mitchell, de l’université de Buffalo, dans l’État de New York. Selon lui, le refroidissement de la planète et une glaciation sévère pourraient bien avoir commencé avant l’extinction et y avoir contribué. Mais il estime que l’activité volcanique et le réchauffement climatique pourraient avoir joué un rôle dans les dernières phases de cette extinction. « Il faut trouver un moyen de mettre fin à la glaciation, et le réchauffement climatique d’une grande province ignée pourrait le faire », dit-il.

Les humains responsables d’une nouvelle grande extinction

Kerr est plus enthousiaste. Il soutient depuis longtemps que l’activité volcanique et les effets associés tels que le réchauffement climatique sont les principaux moteurs des extinctions massives. Selon Keller, cette découverte signifie qu’il pourrait y avoir un nouvel élément parmi les extinctions massives : celle dans laquelle nous nous trouvons peut-être actuellement est également due au réchauffement, mais le dioxyde de carbone qui en est responsable a été produit par les humains, et non par les volcans.
Cette recherche a été publiée dans Geology.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay